Il 12 dicembre 2023, la NASA ha condiviso alcune notizie preoccupanti sulla Voyager 1, la prima sonda ad uscire del nostro sistema solare ed entrare nell'isolamento dello spazio interstellare . Dopo oltre 45 anni di onorato servizio, ora il destino della sonda veterana sembra essere incerto a causa della TMU (Unità di Modulazione della Telemetria) che ha smesso di inviare dati sensati.

 Il 6 febbraio, la NASA ha dichiarato che "gli ingegneri stanno ancora lavorando per risolvere un problema relativo ai dati sulla Voyager 1. Possiamo parlare con il veicolo spaziale e lui può sentirci, ma è un processo lento data l'incredibile distanza dalla Terra" che richiede oltre 45 ore di tra l'invio di un segnale e la ricezione della risposta.

 Il problema, hanno capito gli ingegneri, ha a che fare con uno dei computer di bordo della Voyager 1, noto come Flight Data System, o FDS (l'FDS di backup ha smesso di funzionare nel lontano 1981). "L'FDS non comunica correttamente con l'unità TMU e, di conseguenza, nessun dato scientifico o ingegneristico viene inviato sulla Terra." Questo ovviamente nonostante il fatto che il controllo da terra possa effettivamente inviare informazioni alla Voyager 1, attualmente a quasi 163 UA dal nostro pianeta.

 L'FDS raccoglie informazioni sullo stato del veicolo spaziale, quindi combina tali informazioni in un unico 'pacchetto' di dati binari che viene spedito a Terra dalla TMU". Tuttavia, la TMU sembra aver recentemente riproposto una versione non intelligibile del codice binario. Oppure, come dice il team, sembra che il sistema sia "bloccato" in quanto gli ingegneri hanno provato a spegnerlo e riaccenderlo ma non ha funzionato. 

  L’anno scorso, gli scienziati hanno trasmesso alcuni aggiornamenti software a entrambe le sonde Voyager 2. A inizio febbraio, Suzanne Dodd, project manager della Voyager presso il JPL, ha detto che il team avrebbe potuto finalmente individuare cosa sta succedendo con l'FDS. L'ipotesi è che il problema risiede da qualche parte nella memoria dell'FDS; potrebbe esserci un bit del computer che è stato danneggiato. Sfortunatamente, però, poiché FDS e TMU lavorano insieme per trasmettere informazioni sulla salute del veicolo spaziale, gli ingegneri hanno difficoltà a capire dove possa esistere esattamente la possibile corruzione.

 La navicella spaziale deve essere comunque funzionante, dal momento che stiamo ricevendo quello che è noto come "tono portante". Questo segnale radio non trasporta informazioni, ma è comunque un segnale vitale, simili al battito cardiaco.

 Vale anche la pena considerare che la Voyager 1 ha già avuto problemi in passato, come nel 2022, quando il sistema di articolazione e controllo dell’assetto mostrò alcuni problemi poi risolti. Qualcosa di simile è accaduto a Voyager 2 durante l'estate del 2023, con alcune complicazioni sull'antenna prima di tornare di nuovo online. Tuttavia, Dodd afferma che questa situazione è la più grave da quando ha iniziato a lavorare sulla storica missione Voyager.