Il 27 marzo 2022 Polymele è passato davanti a una stella da nostro punto di osservazione. Distribuendo 26 squadre di astronomi professionisti e dilettanti lungo il percorso in cui l'occultazione sarebbe stata visibile, la squadra di Lucy ha pianificato di misurare la posizione, le dimensioni e la forma di Polymele con una precisione senza precedenti. Campagne simili erano già state programmate in passato per studiare gli asteroidi target della missione.
"Siamo stati entusiasti del fatto che 14 squadre abbiano riferito di aver visto la stella svanire mentre passava dietro l'asteroide ma mentre analizzavamo i dati, abbiamo notato che due osservazioni non erano come le altre", ha affermato Marc Buie, responsabile scientifico dell'occultazione di Lucy al Southwest Research Institute. “Quei due osservatori hanno rilevato un oggetto a circa 200 chilometri da Polymele. Doveva essere un satellite".

Lucy è una sonda robotica della NASA che ha l'obiettivo ambizioso di avvicinarsi a ben 7 asteroidi, principalmente troiani di Giove.
Dopo avere effettuato un paio di swing-by attorno alla Terra per acquistare velocità, Lucy si dirigerà verso l'orbita del gigante gassoso, incontrando lungo la strada un asteroide nella fascia principale chiamato DonaldJohanson, nel 2025. Giunta nella zona lagrangiana L4, visiterà nel 2027-2028 Eurybates e Polymele, poi Leucus e Orus. Nell'orbita successiva, dopo un altro gravity assist dalla Terra, sarà la volta dell'asteroide binario Patroclus-Menoetius in L5 e poi la sonda continuerà a visitare periodicamente le due nubi di asteroidi ogni 6 anni.

La complessa traiettoria di Lucy nell'arco di una dozzina di anni (sistema di riferimento solidale con Giove)
Crediti: Southwest Research Institute

 
Identikit del satellite di Polymele

Utilizzando i dati di occultazione, il team ha valutato che questo satellite ha un diametro di circa 5 chilometri e orbita attorno a Polymele, che a sua volta è di circa 27 chilometri lungo il suo asse più largo. La distanza osservata tra i due corpi era di circa 200 chilometri. Tuttavia, questa piccola roccia spaziale resterà senza nome ufficiale fino a quando il team non potrà determinarne l'orbita. Poiché il satellite è troppo vicino a Polymele per essere visto chiaramente dai telescopi terrestri o in orbita attorno alla Terra, gli scienziati dovranno attendere la prossima occultazione o l'arrivo di Lucy.nel 2027.

Al momento dell'osservazione Polymele si trovava a 770 milioni di chilometri dalla Terra.

Il team di Lucy inizialmente aveva pianificato di visitare un asteroide della cintura principale e sei asteroidi troiani, una popolazione di asteroidi inesplorata che precede e segue Giove nella sua orbita attorno al Sole. Nel gennaio del 2021, il team ha utilizzato il telescopio spaziale Hubble per scoprire che uno degli asteroidi troiani, Eurybates, ha un piccolo satellite. Ora, con questo nuovo satellite, Lucy è sulla buona strada per visitare nove asteroidi nel suo incredibile viaggio di 12 anni.

La navicella, che aveva avuto dei problemi nel dispiegamento completo di un pannello solare subito dopo il lancio, gode di ottima salute. La squadra della missione ha compiuto un grande sforzo per risolvere l'anomalia e ora, anche se il pannello birichino non è agganciato, è aperto quasi del tutto ed è sufficientemente stabile per consentire alla sonda di operare come previsto.