La Cina ha lanciato con successo il satellite Gongjian Ludi Tance-1 01A (L-SAR 01A) in un'orbita quasi sincrona solare di 607 chilometri di quota. Il satellite, dal peso di 3,2 tonnellate, è stato lanciato martedì 25 gennaio alle 23:44 UTC (le 0:44 italiane del 26 gennaio) su un Chang Zheng 4C Y-29 (Lunga Marcia-4C) dal Centro Lancio Satelliti di Jiuquan.

 Il satellite è dotato di uno strumento radar ad apertura sintetica (SAR) in banda L e multicanale. Si tratta di un satellite civile che utilizzerà un'antenna di 33 metri quadrati per rilevare gli spostamenti della Terra dopo eventi importanti come terremoti e smottamenti. Questo è paragonabile ai satelliti SAOCOM argentini che sono anche loro dotati di banda L e SAR per monitorare i disastri ambientali. La banda a L offre il vantaggio di poter penetrare nuvole, pioggia e vegetazione, il che rende più facile il monitoraggio del suolo. Lo strumento funziona in una gamma di frequenza di 1-2 GHz. Questo lancio è stato il primo di due per questo particolare progetto. La missione L-SAR 01B sarà lanciata in un secondo momento.

 Il Chang Zheng 4C utilizzato per il lancio è un razzo orbitale a tre stadi cinese. È stato progettato dalla Shanghai Academy of Spaceflight Technology (SAST) e ha volato 39 volte fino ad oggi, inclusa questa missione. Ha una capacità di carico utile di 4.200 kg sull'orbita bassa terrestre (LEO) e di 2.800 kg sull'orbita sincrona solare (SSO). Nel corso della sua vita, tutti i lanci del CZ-4C, tranne uno, sono stati su queste due orbite mentre il razzo ha subito due fallimenti: il primo nella missione Gaofen 10 nell'agosto 2016 e il secondo nella missione Yaogan 33 nel 2019.

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Nella foto il satellite L-SAR 01A durante i test precedenti il lancio. Crediti: Xinhua.

 Il CZ-4C è alto 45,8 metri con un diametro di 3,35 metri e una massa al decollo di 250.000 kg. Ha volato per la prima volta nell'aprile 2006 con la missione Yaogan 1. Il suo precedente volo per questo lancio è stata la missione Ziyuan I-02E nel dicembre 2021. In origine, il CZ-4C doveva essere chiamato Chang Zheng 4B-II, in quanto è un aggiornamento del razzo Chang Zheng 4 con un volume di carico utile migliorato e uno stadio superiore riavviabile per diverse manovre orbitali. I due stadi del razzo sono alimentati da tetrossido di diazoto come ossidante e la dimetilidrazina asimmetrica come carburante. Questa combinazione ipergolica è altamente tossica e non efficiente quanto i moderni combustibili per missili come metano, cherosene o idrogeno. La prossima generazione di razzi della famiglia Chang Zheng usa tutti questi combustibili invece del mix ipergolico.

 La missione ha segnato il 407esimo volo di un razzo della serie Chang Zheng. Quello di martedì è stato anche il settimo lancio orbitale globale del 2022, il secondo per la Cina, e tutti hanno avuto successo.

 Intanto, notizie recenti dalla regione del Jiuquan sono emerse nelle fotografie del satellite di sorveglianza terrestre Pleiades-1B. Nell'immagine, un razzo LandSpace ZhuQue-2 (ZQ-2) è visibile in due parti (la sua carenatura/secondo stadio e il suo primo stadio) accanto a un hangar a Jiuquan. Questo razzo, con il motore a base di metano, ha l'obiettivo di portare fino a 4.000 kg in LEO e 2.000 kg in SSO. Il razzo è alto 49,5 metri, ha un diametro di 3,35 metri e ha una massa al decollo di 216 tonnellate. Al decollo, i quattro motori TQ-12 Metalox possono produrre fino a 320 tonnellate di spinta. Secondo il CEO Zhang Changwu, la società spera di produrre fino a 15 razzi ZQ-2 nel 2022, con il primo lancio ancora pianificato per il primo trimestre dell'anno. Finora, LandSpace ha lanciato il suo razzo ZhuQue-1 più piccolo una volta nell'ottobre 2018. Tuttavia, quel lancio non è stato un successo, con il terzo stadio che ha avuto un malfunzionamento prima di raggiungere la velocità orbitale. Al momento, non è chiaro se ci sarà il secondo volo di ZQ-1.

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Nella foto satellitare il pad di lancio dello LandSpace ZhuQue-2 (ZQ-2) con il razzo, in posizione orizzontale, indicato dalla freccia. Crediti: CNES/AIRBUS.


 Sebbene i primi lanci di ZQ-2 non abbiano pianificato il riutilizzo, LandSpace spera alla fine di arrivare a riutilizzare il primo stadio. Sulla base dell'immagine satellitare, non è chiaro se si tratti solo di un modello strutturale o di un futuro veicolo di lancio. Indipendentemente da ciò, significa che l'azienda sta facendo significativi progressi verso il primo volo entro quest'anno. La SpaceX rischia così di perdere il primato del primo volo orbitale di un razzo alimentato a metano (Super Heavy e Starship con i motori Raptor) a discapito della Cina.