"La NASA sta portando avanti 10 studi per esaminare metodi più convenienti e più rapidi per riportare sulla Terra campioni dalla superficie di Marte come parte del Mars Sample Return Program dell’agenzia. Come parte di questo impegno, la NASA assegnerà un contratto a prezzo fisso fino a 1,5 milioni di dollari per condurre studi di 90 giorni a sette proponenti del settore", ha recentemente annunciato l'Agenzia. Parallelamente, anche il Jet Propulsion Laboratory della NASA e il Laboratorio di fisica applicata della Johns Hopkins stanno studiando la situazione. "Una volta completati, la NASA valuterà tutti gli studi per prendere in considerazione modifiche o miglioramenti all’architettura Mars Sample Return".

Bill Nelson, amministratore della NASA, ha commentato:  "Mars Sample Return sarà una delle missioni più complesse mai intraprese dalla NASA ed è fondamentale che la realizziamo più rapidamente, con meno rischi e a un costo inferiore". "Sono entusiasta di vedere la visione che queste aziende, centri e partner presenteranno mentre stiamo cercando nuove idee, eccitanti e innovative per scoprire i grandi segreti cosmici del Pianeta Rosso".

 

Una storia tormentata

La missione Mars Sample Return (MSR) doveva essere all'apice degli sforzi per conoscere meglio la storia di Marte. Inizialmente, la NASA sperava che i campioni sarebbero stati riportati sulla Terra dalla prima missione con equipaggio (pianificata per il 2033). Tuttavia, a causa dei tagli di budget, dei ritardi negli sviluppi tecnologici e delle incognite sulla sicurezza dell'equipaggio, gli esseri umani guidati dalla NASA non raggiungeranno il Pianeta Rosso prima del 2040. Di conseguenza, la NASA e l’Agenzia Spaziale Europea (ESA) hanno progettato una missione congiunta che avrebbe dovuto riportare i campioni entro il 2031. Nell'ultima versione il programma includeva: il Sample Retrieval Lander (SRL), due Sample Recovery Helicopters (SRH), il Mars Ascent Vehicle (MAV), l'Earth Return Orbiter (ERO) e l'Earth Entry System (EES). Ma anche questa volta, le scelte si sono dimostrate irrealizzabili: la missione era troppo complessa e costosa (11 miliardi di dollari per 15 anni di sviluppo).

"Atterrare e raccogliere i campioni in sicurezza, lanciare un razzo con i campioni da un altro pianeta - cosa mai fatta prima - e trasportare in sicurezza i campioni per più di 33 milioni di miglia sulla Terra non è un compito da poco. Dobbiamo guardare fuori dagli schemi per trovare una soluzione che sia conveniente e che restituisca i campioni in un lasso di tempo ragionevole".


Idee fresche

Oltre agli studi condotti dalla NASA, sono state selezionate sette aziende aerospaziali per sviluppare il concetto di missione di ritorno del campione. Queste includono i partner commerciali abituali dell'Agenzia, come Lockheed Martin, SpaceX, Aerojet Rocketdyne, Blue Origin e Northrop Grumman, nonché i nuovi arrivati ​​Quantum Space e Whittinghill Aerospace. A queste aziende sono stati assegnati un totale di 10 milioni di dollari per sviluppare le proprie idee. Qui, il dettaglio.

Ancora una volta, la NASA si trova ad affrontare una crisi di budget e ha contattato i suoi partner commerciali per sviluppare alternative economicamente vantaggiose. Una circostanza in linea con la lunga storia di collaborazione della NASA con il settore commerciale per sviluppare concetti chiave di missione. Tuttavia, la necessità di esternalizzare gli elementi principali del programma Luna-Marte evidenzia i continui problemi di bilancio dell’agenzia. Come hanno concluso gli esperti indipendenti: se si vuole che la NASA possa realizzare i suoi ambiziosi obiettivi per il futuro è necessario un aumento del budget.