Scritto: Lunedì, 07 Febbraio 2022 06:45 Ultima modifica: Martedì, 08 Febbraio 2022 07:07

Le supermontagne perdute della Terra


Catene montuose giganti, che rivaleggiavano in altezza con l'Himalaya, si estendevano per migliaia e migliaia di chilometri sulle linee di giunzione dei supercontinenti in fusione, miliardi di anni fa.

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Le supermontagne perdute della Terra
Crediti: Peter Campbell

E la loro distruzione potrebbe aver alimentato i due più grandi boom evolutivi della Terra: la prima apparizione di cellule complesse circa 2 miliardi di anni fa e l'esplosione della vita marina cambriana 541 milioni di anni fa.

I ricercatori dell'Australian National University (ANU) e della Queensland University of Technology hanno utilizzato rare tracce minerali, lasciate dalla pressione delle supermontagne, per ricostruire la storia delle due più grandi catene montuose nate dalle collisioni tra le placche continentali.

"Oggi, non c'è niente come queste due supermontagne", ha detto in una dichiarazione Ziyi Zhu, dell'ANU, autore principale del nuovo studio. "Non è solo la loro altezza: se riesci a immaginare i 2.400 km dell'Himalaya ripetute tre o quattro volte, hai un'idea della scala".

"È probabile che, a causa dell'erosione di queste enormi catene montuose, abbiano scaricato enormi quantità di nutrienti nel mare, accelerando la produzione di energia e sovraccaricando l'evoluzione", hanno scritto i ricercatori.

Supermontagne

Una catena montuosa era già nota ai geologi. Circa 650-500 milioni di anni fa, la catena montuosa chiamata Transgondwanan Supermountain dominava il grande supercontinente meridionale del Gondwana (un unico continente gigante che conteneva le masse continentali dell'Africa moderna, del Sud America, dell'Australia, dell'Antartide, dell'India e del penisola arabica)..
La seconda catena montuosa, invece, non era mai stata individuata prima d'ora. Soprannominata Nuna Supermountains, ha preceduto la catena del Gondwana da 1 a 1,5 miliardi di anni, attraversando il precedente supercontinente di Nuna (noto anche come Columbia, costituito dai proto-cratoni degli antichi continenti Laurentia, Baltica, Scudo ucraino, Amazzonia, Australia e probabilmente anche della Siberia, del Nord della Cina e del Kalahari).

Le montagne si alzano quando le placche tettoniche della Terra, in continuo mutamento, avvicinano due masse continentali e spingono le rocce superficiali fino ad altezze vertiginose. Le montagne possono crescere per centinaia di milioni di anni o più ma, o prima o poi, i picchi vengono di nuovo ridotti e arrotondati a causa dell'erosione del vento, dell'acqua e di altre forze.

Gli scienziati possono ricostruire la storia delle montagne della Terra studiando i minerali. I cristalli di zircone, ad esempio, si formano ad alta pressione in profondità al di sotto di pesanti catene montuose e possono sopravvivere nelle rocce molto tempo dopo la scomparsa delle loro montagne madri. La precisa composizione elementare di ogni granello di zircone può rivelare le condizioni nella crosta quando e dove si sono formati.

Nel loro nuovo studio, i ricercatori hanno esaminato gli zirconi con basse quantità di lutezio, un raro elemento terrestre che si forma solo alla base delle alte montagne. I dati hanno rivelato due "picchi" di un'ampia formazione di supermontagne nella storia della Terra: uno dai 2 miliardi a 1,8 miliardi di anni fa circa e il secondo da 650 milioni a 500 milioni di anni fa circa.

La distribuzione dei cristalli di zircone ha mostrato che entrambe le antiche supermontagne erano enormi, probabilmente lunghe più di 8.000 chilometri.

Dall'erosione alla vita

L'erosione di queste supermontagne avrebbe scaricato in mare enormi quantità di nutrienti come ferro e fosforo, che potrebbero aver accelerato in modo significativo i cicli biologici nell'oceano, portando l'evoluzione a una maggiore complessità.  Oltre a questo, le montagne in erosione potrebbero anche aver rilasciato ossigeno nell'atmosfera, rendendo la Terra ancora più ospitale per la vita complessa.

La formazione della Nuna Supermountain, ad esempio, coincide con la comparsa delle primissime cellule eucariotiche della Terra, cellule contenenti un nucleo che alla fine si è evoluto in piante, animali e funghi. Nel frattempo, l'erosione della "Transgondwanan Supermountain coincide con l'apparizione dei primi grandi animali 575 milioni di anni fa e l'esplosione del Cambriano 45 milioni di anni dopo, quando la maggior parte dei gruppi di animali apparve nella documentazione fossile", ha detto Zhu.

Nella ricerca, il team ha anche confermato che la formazione di montagne si è interrotta bruscamente sulla Terra da circa 1,7 miliardi a 750 milioni di anni fa, come già mostrato da altri studi. I geologi si riferiscono a questo periodo come al "miliardo noioso", perché la vita nei mari della Terra apparentemente ha smesso di evolversi (o almeno si è evoluta molto lentamente). Alcuni scienziati ipotizzano che la mancanza di nuove formazioni montuose possa aver impedito la fuoriuscita di nuovi nutrienti negli oceani durante questo periodo, facendo effettivamente morire di fame le creature marine e bloccandone l'evoluzione.

Sebbene siano necessarie ulteriori ricerche per tracciare una connessione ermetica tra le supermontagne e l'evoluzione sulla Terra, questo studio sembra confermare che i boom biologici più produttivi del nostro pianeta si sono verificati all'ombra di alcune montagne davvero colossali.

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Letto: 360 volta/e Ultima modifica Martedì, 08 Febbraio 2022 07:07

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Elisabetta Bonora

Nella vita lavorativa mi occupo di web, marketing e comunicazione, digital marketing. Nel tempo libero sono un'incontenibile space enthusiast e mamma di Sofia Vega.
Mi occupo di divulgazione scientifica, attraverso questo web, collaborazioni con riviste del settore e l'image processing delle foto provenienti dalle missioni robotiche. Appassionata di astronomia, spazio, fisica e tecnologia, affascinata fin da bambina dal passato e dal futuro. Nel 2019 è uscito il mio primo libro "Con la Cassini-Huygens nel sistema di Saturno".
Amo le missioni robotiche inviate nel nostro Sistema Solare "per esplorare nuovi mondi, alla ricerca di nuove forme di vita, per arrivare là dove nessuno è mai giunto prima!" ...Ovviamente, è chiaro, sono una fan di Star Trek!

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