Dopo il decollo dello scorso novembre e più di sei mesi trascorsi a calibrare attentamente i suoi strumenti di bordo, la missione più avanzata dedicata alla misurazione dell'innalzamento del livello del mare, Copernicus Sentinel-6 Michael Freilich è ora operativo, il che significa che i suoi dati sono disponibili per i ricercatori del clima, le previsioni del tempo oceanico e altri utenti. Sentinel-6 è una delle missioni della famiglia Copernicus dell'Unione Europea, ma la sua implementazione è il risultato di un'eccezionale cooperazione tra la Commissione Europea, ESA (l'Agenzia Spaziale Europea), Eumetsat, NASA e NOAA (National Oceanic and Atmospheric Administration), con il contributo dell'agenzia spaziale francese CNES. In particolare il JPL, una divisione di Caltech a Pasadena, sta contribuendo con tre strumenti scientifici per ciascun satellite Sentinel-6: l'Advanced Microwave Radiometer, il Global Navigation Satellite System - Radio Occultation e il Laser Retroriflettore Array. La NASA fornisce inoltre anche i servizi di lancio, sistemi di terra che supportano il funzionamento degli strumenti scientifici della NASA, i processori di dati scientifici per due di questi strumenti e il supporto per i membri statunitensi dell'International Ocean Surface Topography Science Team. Il satellite, che prende il nome dall'ex direttore della Earth Science Division della NASA, Michael Freilich, raccoglie le sue misurazioni per circa il 90% degli oceani del mondo. È uno dei due satelliti che compongono la missione Copernicus Sentinel-6/Jason-CS (Continuity of Service). Il secondo satellite, Sentinel-6B, è previsto per il lancio nel 2025. L'innalzamento del livello del mare è un indicatore chiave del cambiamento climatico, quindi monitorare accuratamente l'evoluzione dell'altezza della superficie del mare per decenni è essenziale per la scienza del clima, per l'elaborazione delle politiche e, in definitiva, per proteggere la vita di coloro che si trovano nelle regioni più a rischio. Utilizzando la più recente tecnologia radar altimetrica, sviluppata dall'ESA, questa nuova missione aumenterà le registrazioni a lungo termine delle misurazioni dell'altezza della superficie del mare, iniziato nel 1992 dal satellite franco-americano Topex-Poseidon, e poi dalla serie di missioni satellitari Jason. Sentinel-6 Michael Freilich presto raccoglierà il testimone ed estenderà questo set di dati, un set di dati che diventerà la base standard per gli studi sul clima. Julia Figa Saldana, responsabile del programma di altimetria oceanica presso Eumetsat, ha dichiarato: "Negli ultimi sei mesi abbiamo immesso Copernicus Sentinel-6 Michael Freilich sulla stessa orbita dell'attuale missione di riferimento dell'altimetria, Jason-3, in modo che i satelliti abbiano la stessa 'vista' dell'oceano. Gli esperti di tutto il mondo hanno collaborato intensamente negli ultimi sei mesi, nonostante i vincoli sul posto di lavoro causati dalla pandemia di coronavirus, per calibrare in modo incrociato i loro dati e garantirne l'accuratezza. I dati vengono ora elaborati a Eumetsat a Darmstadt, in Germania, da dove viene anche controllato il satellite e da dove i dati vengono rilasciati agli utenti delle previsioni del tempo e dell'oceano”.

Copernicus Sentinel 6 radar altimeter

Nell'immagine un esempio di come funziona il radar-altimetro Poseidon-4 che si trova a bordo del Sentinel-6, mentre questo sorvola la Terra. Crediti: ESA

 Craig Donlon, scienziato della missione Sentinel-6 dell'ESA, ha dichiarato: “Costruito sulla lunga eredità di missioni dell'altimetro a doppia frequenza del patrimonio europeo, l'altimetro Poseidon-4 di Sentinel-6 è stato progettato per far diventare le nuove misurazioni radar, ad apertura sintetica in banda Ku ad alta risoluzione, un punto di riferimento per l'altimetria. Per gestire con sicurezza la transizione dalle misurazioni a bassa risoluzione di Jason-3 ai prodotti ad alta risoluzione di Sentinel-6, Poseidon-4 acquisisce contemporaneamente sia misurazioni convenzionali a bassa risoluzione che misurazioni radar ad apertura sintetica ad alta risoluzione. I prodotti ad alta risoluzione saranno disponibili entro la fine dell'anno. Siamo davvero lieti di vedere che i dati di Sentinel-6 mostrano ottime prestazioni basate sulla convalida da misurazioni indipendenti sul campo.La struttura permanente per la calibrazione dell'altimetria, sull'isola di Creta in Grecia, ospita un transponder (CND1) che è fondamentale per questa convalida, garantendo che i dati a bassa risoluzione di Sentinel-6 siano gli stessi di Jason-3. Il transponder riceve il segnale radar Sentinel-6, che viene amplificato e ritrasmesso al satellite fornendo una fonte di calibrazione esterna ben caratterizzata. Il dottor Donlon ha spiegato: “Le misurazioni del transponder CDN1 mostrano che la differenza assoluta tra le misurazioni di Sentinel-6 e Jason-3 è inferiore a 2 mm, il che è notevole per due satelliti indipendenti che operano a un'altitudine di 1.330 km. Stabilire le differenze tra Sentinel-6 e Jason-3 è importante se si vuole mantenere la stabilità nelle serie temporali di innalzamento del livello del mare dall'altimetria satellitare con basse incertezze". Nadya Vinogradova-Shiffer, scienziato del programma NASA per Sentinel-6 Michael Freilich, ha dichiarato: "Il rilascio di questi dati segna l'inizio della nuova era di Sentinel per l'altimetria dei satelliti oceanici, per la comunità scientifica della NASA e l'International Ocean Surface Topography Science Team, che sono eccitati, pronti e desiderosi di espandere quasi tre decenni di scoperte nella scienza degli oceani e del clima”.

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Nel grafico il miglioramento significativo dell'altezza delle onde misurate da Sentinel-6 rispetto a Jason-3. Crediti: ESA

 A partire dal 22 giugno 2021, sono disponibili al pubblico due flussi di dati a bassa risoluzione dell'altezza della superficie del mare. Il primo è disponibile entro poche ore dall'altimetro Poseidon-4 di Sentinel-6 che lo raccoglie ed ha una precisione di 5,8 cm, e il secondo flusso arriva un paio di giorni dopo che è stato acquisito, e la sua precisione scenderà attorno ai 3,5 cm. La differenza nel momento in cui i prodotti diventano disponibili bilancia l'accuratezza con la tempestività di consegna per attività come la previsione del tempo o il monitoraggio della formazione di uragani. Il terzo flusso di dati, la cui distribuzione è prevista entro la fine dell'anno o all'inizio del prossimo anno, sarà il più accurato, con una precisione entro i 2,9 cm. Il direttore per lo spazio della Commissione europea, Matthias Petschke, ha dichiarato: "Preparare la nostra resilienza e adattarci all'innalzamento del livello del mare come effetto del cambiamento climatico è una priorità assoluta nei decenni a venire, come parte del Green Deal europeo. Dagli scenari pubblicati nel 2015 per Cop21, possiamo osservare che il fenomeno dell'innalzamento del livello del mare sta accelerando più velocemente del previsto. Influirà sulle nostre coste europee nei decenni a venire, questa è una certezza, e questo è fondamentale per alcuni paesi europei. Le missioni Jason, in passato, e ora Copernicus Sentinel-6, sono soluzioni uniche per fornirci informazioni accurate su questa tendenza, osservandola e monitorandola accuratamente, oltre a rivelare questa allarmante accelerazione dell'aumento".

Per accedere ai dati di Sentinel-6 Michael Freilich, visita:

https://podaac.jpl.nasa.gov/

https://search.earthdata.nasa.gov/search?q=sentinel-6