"Beta Pictoris è in un'età in cui la formazione dei pianeti nella zona in cui nascono i pianeti rocciosi è ancora in corso attraverso collisioni di asteroidi giganti, quindi quello che potremmo vedere qui è fondamentalmente per comprendere come i pianeti terrestri e altri corpi si stanno formando in tempo reale", ha detto nel comunicato Christine Chen, una Astronomo della Johns Hopkins University che ha guidato la ricerca.

Beta Pictoris è una giovane stella bianca di sequenza principale nella costellazione del Pittore, a circa 63,4 anni luce da noi. Ha un'età non superiore ai 20 milioni di anni, una luminosità nove volte quella del Sole ed una temperatura superficiale di circa 7775 gradi Celsius, mentre massa e raggio sono del 75% circa superiori a quelli del Sole. Osservazioni precedenti hanno rivelato la presenza di un grande disco circumstellare che fu anche il primo ad essere osservato attorno ad un'altra stella. Vi sono indicazioni che all'interno del disco si stanno formando pianeti, di cinture di planetesimi e di attività cometaria.

La scoperta è stata presentata il 10 giugno 2024 al 244° Meeting dell'American Astronomical Society a Madison, nel Wisconsin.

 

La collisione

Confrontando i nuovi dati del telescopio spaziale James Webb con le osservazioni del telescopio spaziale Spitzer del 2004 e del 2005, il team di Chen ha individuato cambiamenti significativi nelle firme energetiche emesse dai granelli di polvere attorno a Beta Pictoris. 

La squadra si è concentrata sul calore emesso dai silicati cristallini, minerali comunemente presenti attorno alle giovani stelle, così come sulla Terra e su altri corpi celesti. 
Inizialmente gli scienziati pensavano che la polvere rilevata venisse continuamente ricostituita dalle collisioni di piccoli oggetti ma le nuove osservazioni suggeriscono, invece, che la polvere precedentemente vista con Spitzer, si sta disperdendo verso l'esterno del sistema, spinta dalla radiazione stellare e, non è stata sostituita.

Ciò suggerisce che circa 20 anni fa si deve essere verificata una collisione catastrofica tra asteroidi e altri oggetti che ha polverizzato i corpi in particelle di polvere fine, più piccole del polline o dello zucchero a velo, ha detto Chen.

"Pensiamo che tutta quella polvere sia ciò che abbiamo visto inizialmente nei dati Spitzer del 2004 e del 2005", ha detto Chen, che è anche astronomo presso lo Space Telescope Science Institute. "Con i nuovi dati di Webb, la migliore spiegazione che abbiamo è che, in effetti, abbiamo assistito alle conseguenze di un raro evento catastrofico tra corpi di grandi dimensioni come asteroidi, segnando un cambiamento radicale nella nostra comprensione di questo sistema stellare".

La quantità di polvere sollevata in Beta Pictoris è circa 100.000 volte la dimensione dell’asteroide che uccise i dinosauri, ha detto Chen.

"La domanda che stiamo cercando di contestualizzare è se l'intero processo di formazione dei pianeti terrestri e giganti sia comune o raro, e la domanda ancora più fondamentale: i sistemi planetari come il sistema solare sono così rari?" ha detto il coautore Kadin Worthen, dottorando in astrofisica alla Johns Hopkins. "Fondamentalmente stiamo cercando di capire quanto siamo strani o se ci troviamo nella media".