Il cratere principale, denominato Corinto, misura circa 14 chilometri di diametro e si trova nell'Elysium Planitia, un'ampia pianura a cavallo dell'equatore marziano e la seconda regione vulcanica di Marte, dopo i Monti Tharsis. Corinto potrebbe essere il cratere più giovane delle sue dimensioni sul Pianeta Rosso in quanto si stima che asteroidi in grado di lasciare cicatrici così evidenti colpiscano Marte solo ogni 3 milioni di anni circa.

"Corinto è un nuovo cratere da impatto nell'Elysium Panitia che ha prodotto uno dei più estesi sistemi di... crateri secondari su Marte", hanno scritto i ricercatori in un documento pubblicato durante la 55a Lunar and Planetary Science Conference. Lo studio deve ancora essere sottoposto a peer review.

Il team ha utilizzato i dati raccolti dall’High Risoluzione Imaging Experiment (HiRISE) e dalla Context Camera (CTX) sul Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) per esaminare il cratere e la zona circostante.

Secondo la ricerca, l'oggetto che formò Corinto creò una miriade di crateri più piccoli sul terreno circostante, mentre i frammenti espulsi della superficie marziana furono proiettati verso l'esterno in schemi a raggiera visibili ancora oggi. Questi crateri secondari sono concentrati nell'area a sud e sud-ovest di Corinto, con i materiali espulsi più lontano che arrivarono a 1.850 chilometri dal cratere principale.


2 miliardi di crateri secondari

I ricercatori hanno raggruppato i crateri secondari in quattro “facies”, in base alla loro forma e alla distanza dal cratere principale. I crateri di Facies 0, quelli più vicini a Corinto, appaiono semicircolari, mentre i più lontani, i crateri di Facies 3, sono lunghi e stretti.

"Le differenze osservate... con la distanza dal cratere probabilmente derivano da variazioni nella velocità di impatto e nella dimensione dei materiali espulsi", hanno osservato i ricercatori nello studio.

La traiettoria di volo dei frammenti espulsi verso l'esterno durante l'impatto, insieme alla forma leggermente ellittica del cratere principale, suggeriscono che l'oggetto provenisse da nord e atterrò su Marte con un angolo obliquo compreso tra 30 e 45 gradi. I ricercatori ipotizzano anche che l'oggetto fosse fatto di "basalto forte e competente [cioè, rigido]".

Il pavimento interno di Corinto, che si trova 1 chilometro sotto il paesaggio marziano circostante, presenta un gran numero di pozzi che suggeriscono che l'area era coperta di ghiaccio d'acqua quando è stata colpita. I pozzi, che sono tutti più piccoli di 200 metri di diametro, potrebbero essersi formati a seguito di un intenso degassamento quando il ghiaccio d'acqua si surriscaldò nel momento dell'impatto, hanno suggerito i ricercatori.