Questa roccia spaziale è caduta sulla Terra nel febbraio 2021 dopo essere esplosa a mezz'aria sopra il Gloucestershire in Inghilterra e nei giorni successivi sono stati recuperati numerosi frammenti dai campi e dalle proprietà circostanti, il primo in un vialetto appena 12 ore dopo che la palla di fuoco ha solcato il cielo. Tuttavia, quel breve lasso di tempo è stato sufficiente perché si verificassero cambiamenti nella chimica del meteorite. Le analisi hanno mostrato una contaminazione significativa ed estesa causata dall'atmosfera terrestre e dal suolo, con sali e minerali che si sono sviluppati all'interno del campione dopo il suo arrivo sul nostro pianeta. Nello specifico, i ricercatori hanno trovato minerali di salgemma, calcite e solfato di calcio, che si sono formati dopo che il meteorite si è rotto nell'atmosfera terrestre.

I prossimi studi sui meteoriti dovranno terner conto di questa contaminazione repentina e questi risultati potrebbero anche aiutare gli sforzi per proteggere i meteoriti appena caduti dall'alterazione terrestre, così come i campioni geologici portati dallo spazio, come quelli dell'asteroide Ryugu consegnati sulla Terra nel 2020, o i prossimi che arriveranno da Marte.

"Il meteorite di Winchcombe è spesso descritto come un esempio 'incontaminato' di meteorite di condrite CM, e ha già prodotto notevoli intuizioni", afferma Laura Jenkins dell'Università di Glasgow in Scozia.
"Tuttavia, ciò che abbiamo dimostrato con questo studio è che in realtà non esiste un meteorite incontaminato: l'alterazione terrestre inizia nel momento in cui incontra l'atmosfera terrestre e possiamo vederlo in questi campioni che abbiamo analizzato solo un paio di mesi dopo che il meteorite è atterrato".

La ricerca è stata pubblicata su Meteoritics & Planetary Science.


La trasformazione di Winchcombe

Le analisi hanno rivelato che Winchcombe è una roccia di 4,6 anni fa del tipo condrite carbonacea, costituita principalmente da carbonio e silicio. Per cui c'è molto che possiamo imparare da un reperto spaziale così antico ma solo se interpretiamo correttamente ciò che stiamo guardando.

Jenkins e i suoi colleghi hanno condotto la microscopia elettronica a scansione, la spettroscopia Raman e la microscopia elettronica a trasmissione su diversi campioni. I risultati hanno dimostrato che quando un asteroide entra nell'atmosfera terrestre, non si limita a cadere.
Mentre l'oggetto entra in atmosfera, l'aria di fronte ad esso viene compressa e si riscalda, provocando lo scioglimento e l'espulsione dell'esterno della meteora. Quindi lo strato successivo si scioglie e si sfalda, fino a quando rallenta abbastanza tanto che l'aria non è più troppo calda da sciogliere la roccia, lasciando che l'ultimo strato si raffreddi e si indurisca come una sottile crosta. Questa crosta di fusione è la principale caratteristica utilizzata per determinare visivamente la differenza tra un meteorite e una semplice vecchia roccia terrestre.

Jenkins e il suo team hanno condotto uno studio approfondito e hanno scoperto che calcite e solfati di calcio (gesso, bassanite e anidrite) si erano formati sulla crosta di fusione dei campioni di meteorite trovati nel campi. Poiché questo pezzo di meteorite era rimasto lì per sei giorni, hanno concluso che i minerali erano probabilmente precipitati dall'ambiente umido. Sul campione recuperato del vialetto appena qualche ora più tardi l'ingresso del bolide in atmosfera hanno trovato salgemma. Questo minerale, però, era presente solo su una sezione lucidata del campione, in aree relativamente ricche di sodio, ed era perciò probabilmente dovuto a un'interazione tra la roccia e l'ambiente umido del laboratorio in cui era stata conservata per diversi mesi.

Meteoriti reattivi

Questa scoperta, hanno detto i ricercatori, suggerisce che i meteoriti dovrebbero essere conservati con cura in condizioni inerti, per cercare di ridurre al minimo la contaminazione terrestre.
"Mostra quanto siano reattivi i meteoriti alla nostra atmosfera e quanto dobbiamo stare attenti a garantire che prendiamo in considerazione questo tipo di alterazione terrestre quando analizziamo i meteoriti", spiega Jenkins.
"Capire quali fasi sono extraterrestri e quali sono terrestri in meteoriti come Winchcombe non solo aiuterà la nostra comprensione della loro formazione, ma aiuterà anche a mettere in relazione i meteoriti che sono atterrati sulla Terra con i campioni restituiti dalle missioni samples return".