Lo studio, accettato per la pubblicazione dal The Astronomical Journal, faceva parte di un corso di laurea alla Penn Stato sulla ricerca dell'intelligenza extraterrestre (SETI). 
Il documento descrive il Sole come potenzialmente nodo di una rete di comunicazione interstellare e avrebbe lo scopo di amplificare i dati con l'effetto lente gravitazionale. Quest'ultimo, previsto dalla Teoria della Relatività Generale di Einstein, fa sì che lo spazio attorno a un oggetto massiccio, si deformi focalizzando e ingrandendo la luce proprio come una lente di un telescopio. I ricercatori hanno anche proposto che questa stessa tecnica potrebbe essere utilizzata per trasmettere comunicazioni attraverso le vaste distanze dello spazio.

"Gli astronomi hanno considerato di sfruttare le lenti gravitazionali essenzialmente per costruire un telescopio gigante per guardare i pianeti attorno ad altre stelle", ha affermato Jason Wright, professore di astronomia e astrofisica alla Penn State che ha tenuto il corso ed è direttore del Penn State Extraterrestrial Intelligence Center. “È stato anche considerato come un modo con cui gli esseri umani potrebbero comunicare con le nostre sonde se mai le avessimo inviate verso un'altra stella. Se una specie tecnologica extraterrestre dovesse usare il nostro Sole come lente per gli sforzi di comunicazione interstellare, dovremmo essere in grado di rilevare quelle comunicazioni se guardassimo nel posto giusto".

La lente gravitazionale nostrana

In questo studio, il team ha utilizzato il fuoco gravitazionale del nostro Sole, che si trova a circa 550 UA (Unità Astronomiche, cioè la distanza media Terra- Sole), tra le orbite di Giove e Saturno.
Per le lenti gravitazionali, il fuoco gravitazionale è il punto in cui si verificano i fenomeni di curvatura della luce ed è qui che, secondo lo studio, una sonda potrebbe aver sfruttato o sfruttare il nostro Sole come lente.

"Gli esseri umani usano le reti per comunicare in tutto il mondo tutto il tempo", ha affermato Nick Tusay, autore principale dello studio. “Quando usi un telefono cellulare, le onde elettromagnetiche vengono trasmesse alla torre più vicina, che si collega alla torre successiva e così via. Anche i segnali TV, radio e Internet sfruttano i sistemi di comunicazione di rete, che presentano molti vantaggi rispetto alle comunicazioni punto-punto. Su scala interstellare, ha senso usare le stelle come lenti e possiamo dedurre dove dovrebbero essere posizionate le sonde per usarle”.

I risultati

Sfortunatamente, gli studenti non hanno rilevato alcun segnale di origine extraterrestre nelle lunghezze d'onda osservate e, poiché questo studio era un progetto di classe, la ricerca svolta ha comportato solo una notte di osservazioni. Tuttavia, la comprensione di come potremmo contattare le civiltà extraterrestri si è senza dubbio rivelata preziosa non solo per gli studenti ma soprattutto per i docenti del progetto.

La ricerca nei cieli di segnali radio provenienti da civiltà extraterrestri è uno sforzo continuo. Tuttavia, per il momento, il miglior candidato è solamente uno: il famoso segnale Wow! rilevato dal telescopio Big Ear della Ohio State University il 15 agosto 1977.