Il monitoraggio dei PHA, ossia degli oggetti potenzialmente pericolosi, è un'enorme responsabilità che richiede uno sforzo mondiale.
Il recente test ha "riscoperto" con successo il famigerato asteroide 99942 Apophis, che farà un incontro ravvicinato con il nostro pianeta nel 2029.

Per la simulazione, tutti i dati precedenti su Apophis sono stati resi inaccessibili, quindi gli astronomi sono partiti da zero nell'individuare la roccia spaziale in avvicinamento.
Il gruppo di lavoro era composto da oltre 100 partecipanti provenienti da 18 paesi e comprendeva strutture come il Planetary Defense Coordination Office (PDCO) della NASA, l'ESA NEO Coordination Center, l'Accademia Russa delle Scienze, il Korea Astronomy and Space Science Institute (KASI) e molte università e istituti di ricerca in tutto il mondo.
La prova è iniziata nel dicembre 2020 ed è culminato nel marzo 2021

L'esercizio è stato chiamato "Apophis Campaign" perché ha coinciso con il passaggio ravvicinato dell'asteroide che ha sorvolato la Terra da dicembre 2020 a marzo 2021.

Lo studio è stato pubblicato il 31 maggio sul The Planetary Science Journal.


La minaccia

Apophis ha suscitato scalpore quando è stato scoperto per la prima volta nel 2004. A quel tempo, l'orbita non era così compresa da escludere un impatto con la Terra nel 2029 o nel 2036.Oggi, per fortuna, dopo anni di tracciamento e diversi incontri ravvicinati, calcoli più raffinati hanno escluso ogni possibilità di impatto a breve termine.

Dopo aver rimosso Apophis dal database di monitoraggio della difesa planetaria per vedere se l'asteroide poteva essere rilevato nuovamente, tracciato e caratterizzato correttamente, gli astronomi avevano il compito di riscoprirlo, per dimostrare la loro capacità di identificare rapidamente e quindi valutare il pericolo rappresentato da qualsiasi futura scoperta di un asteroide potenzialmente pericoloso.

Il progetto "ha sottoposto a stress test l'intera catena di risposta della difesa planetaria, dal rilevamento iniziale, alla determinazione dell'orbita, alla misurazione delle caratteristiche fisiche dell'asteroide e persino alla determinazione se e dove avrebbe potuto colpire la Terra", ha detto Vishnu Reddy, professore associato del Lunar and Planetary Laboratory presso l'Università dell'Arizona, che ha guidato la campagna.

apophis asteroide in avvicinamento

Il percorso dell'asteroide 99942 Apophis a 32.000 chilometri dalla Terra. L'immagine mostra anche l'anello dei satelliti geostazionari.
Crediti immagine: NASA/JPL–Caltech


La riscoperta

Durante il test, Apophis è stato individuato per la prima volta dal Catalina Sky Survey in Arizona, con successivi rilevamenti dall'Asteroid Terrestrial-impact Last Alert System (ATLAS), che ha osservatori in Cile, Hawaii e Sud Africa, e dal Panoramic Survey Telescope e Rapid Sistema di risposta (Pan-STARRS) alle Hawaii.Ma le misurazioni più importanti sono arrivate dalla navicella spaziale Near-Earth Object Wide-field Infrared Survey Explorer (NEOWISE), che ha utilizzato la sua visione termica per misurare con precisione le dimensioni e la forma di Apophis. I dati hanno mostrato l'asteroide come un oggetto allungato con un diametro da 270 a 410 metri.

Sulla base delle misurazioni di NEOWISE, gli scienziati dell'Ames Research Center della NASA in California hanno ottenuto una stima migliore dell'energia che si sarebbe liberata se Apophis si fosse scontrato con la Terra. Hanno calcolato che un impatto trasporterebbe circa 8,5 x 1019 Joule di energia, che equivale a 20 milioni di kilotoni di TNT e 10.000 volte più potente dell'esplosione di una meteora di Chelyabinsk sulla Russia nel 2013. Il danno causato da Apophis sarebbe devastante ma solo su scala regionale: se può consolare, non è abbastanza massiccio da causare l'estinzione globale della vita umana.

Entro il 23 dicembre 2020, il Minor Planet Center dell'International Astronomical Union, che è l'organismo di raccolta di tutte le osservazioni di asteroidi e comete, aveva dati sufficienti per annunciare la riscoperta di Apophis come nuovo asteroide, ma non abbastanza dati per escludere un impatto.

"Anche se sapevamo che, in realtà, Apophis non avrebbe avuto un impatto sulla Terra nel 2029 partendo dal punto di partenza... c'erano grandi incertezze nell'orbita dell'oggetto che teoricamente consentivano un impatto quell'anno", ha dichiarato Davide Farnocchia, ingegnere di navigazione presso il Jet Propulsion Laboratory della NASA. Farnocchia ha guidato gli sforzi per calcolare l'orbita di Apophis, che sono stati potenziati dal Goldstone Solar System Radar in California nel marzo 2021. Questo radar terrestre ha prodotto immagini di Apophis e ne ha misurato la velocità e la distanza, fornendo così un calcolo più accurato dell'orbita dell'asteroide.

Queste informazioni sono state finalmente sufficienti per escludere una collisione nel 2029 o almeno per i prossimi 100 anni.

"Vedere la comunità della difesa planetaria riunirsi durante l'ultimo approccio ravvicinato di Apophis è stato impressionante", ha affermato nella dichiarazione Michael Kelley, uno scienziato del programma presso il Planetary Defense Coordination Office della NASA. "Anche durante una pandemia, quando molti dei partecipanti all'esercizio sono stati costretti a lavorare in remoto, siamo stati in grado di rilevare, tracciare e saperne di più su un potenziale pericolo con grande efficienza. L'esercizio è stato un clamoroso successo".

La missione OSIRIS-REx della NASA visiterà Apophis durante il suo avvicinamento ravvicinato alla Terra nel 2029. Nel frattempo, un successore di NEOWISE, il NEO Surveyor, verrà lanciato a metà decennio.

 

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