Un recente studio, apparso su Proceedings of the National Academy of Sciences e condotto da ricercatori dell'Università di Houston, evidenzia come questi fenomeni potrebbero derivare da squilibri energetici stagionali nella quantità di energia solare assorbita e rilasciata dal pianeta. Tali risultati potrebbero portare a una nuova comprensione del clima e dell'atmosfera del Pianeta Rosso.

La ricerca è stata guidata da Ellen Creecy, Ph.D. del Dipartimento di Scienze della Terra e dell'Atmosfera (EAS) dell'Università di Houston, nell'ambito della sua tesi di dottorato.


Il bilancio dell'energia radiante

Questa è una metrica fondamentale per caratterizzare il clima e i cicli meteorologici di un pianeta e si riferisce alla quantità di energia solare che un oggetto assorbe dal Sole e irradia verso l'esterno sotto forma di calore.  Per questo studio il team ha combinato le osservazioni di più missioni come il Mars Global Surveyor (MGS), il rover Curiosity e il lander InSight. Ciò ha permesso loro di modellare il clima di Marte e stimare la quantità di energia emessa a livello globale in funzione della stagione, compresi i periodi in cui il pianeta è avvolto dalla polvere.

"Uno dei risultati più interessanti è che l'eccesso di energia, più energia assorbita che prodotta, potrebbe essere uno dei meccanismi che generano tempeste di polvere su Marte", ha affermato Creecy. I risultati hanno rivelato forti variazioni stagionali e giornaliere nella quantità di energia solare irradiata da Marte. In particolare, hanno trovato prove di un forte squilibrio energetico di circa il 15,3% tra le stagioni di Marte, rispetto allo 0,4% sulla Terra. Hanno inoltre scoperto che durante la tempesta di polvere del 2001 che ha circondato il pianeta, la quantità di energia emessa a livello globale è diminuita del 22% durante il giorno ma è aumentata del 29% durante la notte.

Come ha spiegato il dottor Germán Martínez, uno scienziato dell'USRA presso il Lunar and Planetary Institute (LPI) e coautore dell'articolo, in un recente comunicato stampa dell'USRA:
"I nostri risultati, che mostrano forti squilibri energetici, suggeriscono che gli attuali modelli numerici dovrebbero essere rivisitati, poiché in genere presuppongono che l'energia radiante di Marte sia bilanciata tra le stagioni marziane. Inoltre, i nostri risultati evidenziano la connessione tra tempeste di sabbia e squilibri energetici e quindi, possono fornire nuove informazioni sulla generazione di tempeste di sabbia su Marte”.

Combinati con i modelli numerici del clima di Marte, i risultati del team potrebbero migliorare la nostra comprensione del clima marziano e della circolazione atmosferica. Ciò sarà particolarmente importante per le future missioni con equipaggio, che la NASA e la Cina sperano di organizzare nel prossimo decennio. Inoltre, questi risultati potrebbero migliorare la nostra comprensione del clima terrestre predicendo come il nostro ambiente potrebbe comportarsi un giorno.