Il precedente, il più potente mai trasmesso nello spazio, fu emesso il 16 novembre 1974 con il radiotelescopio di Arecibo in Peurto Rico. Progettata dal famoso ricercatore SETI Frank Drake (creatore dell'equazione di Drake) e dal famoso divulgatore scientifico Carl Sagan, la trasmissione aveva lo scopo di dimostrare il livello tecnologico raggiunto dall'umanità. Quarantotto anni dopo, il Messaggio di Arecibo rimane il tentativo più conosciuto di comunicare con una civiltà extraterrestre (Message Extraterrestrial Intelligence o METI).

Questo nuovo messaggio, chiamato Beacon in the Galaxy (BITG), combina aspetti del messaggio originale di Arecibo con ogni tentativo METI fatto fino ad oggi, come le Pioneer Plaques, i Voyager Golden Records e gli Evpatoria Transmission Messages (ETM).

Il team, composto dal Virginia Polytechnic Institute and State University, dall'Università di Cambridge, dall'Hanze University of Applied Sciences, dalla Chevron Energy Technology Company, dalla School of Physics and Technology dell'Università di Wuhan, dalla Beijing Normal University e dall'Università della California a Los Angeles, ha presentato il proprio lavoro su arXiv.

 

Il messaggio originale

Arecibo messageIl messaggio originale era stato creato per celebrare la fine di un aggiornamento di tre anni al radiotelescopio di Arecibo. L'emissione era equivalente a una trasmissione di 20 trilioni di Watt e sarebbe stata rilevabile in qualsiasi parte della Galassia se l'antenna ricevente fosse stata di dimensioni simili a quella di Arecibo..

La destinazione del messaggio era M13, un ammasso globulare situato vicino al bordo della Via Lattea (a circa 22.180 anni luce di distanza). Si credeva che questo ammasso fosse un buon candidato per trovare civiltà intelligenti poiché si stima che abbia 11,66 miliardi di anni e contenga circa trecentomila stelle.

Il messaggio era composto da 1679 cifre binarie, numero appositamente scelto in quanto prodotto di due numeri primi (23 e 73). In questo modo, presupponendo che chiunque lo avesse ricevuto lo avrebbe ordinato in un quadrilatero, avrebbe potuto ottenere soltanto 23 righe e 73 colonne o 73 righe e 23 colonne. L'informazione così sistemata nella prima disposizione (23 righe, 73 colonne) produce un disegno senza senso ma nel secondo modo (73 righe, 23 colonne) forma un'immagine nella quale si possono riconoscere delle informazioni scientifiche, geografiche, biologiche e astronomiche in diversi colori. Drake e Sagan decisero di usare i numeri primi poiché credevano che avrebbero reso il messaggio più facile da tradurre per una civiltà aliena.

Il messaggio di Arecibo è il più conosciuto ma non è l'unico inviato nello spazio.
Il primo segnale radio trasmesso deliberatamente è stato il messaggio Morse, inviato verso Venere dall'Evpatoria Planetary Radar (EPR) in Ucraina nel 1962. Tra il 1999 e il 2016, sono stati tentati molti altri messaggi mirati a stelle tra 17 e 69 anni luce dalla Terra e, nei prossimi anni, il Breakthrough Message prevede di organizzare un concorso internazionale, con un montepremi di 1.000.000 di dollari, per creare messaggi per civiltà aliene.

Altri tentativi di comunicazione includono le targhe Pioneer che adornavano i veicoli spaziali Pioneer 10 e 11, le prime missioni robotiche inviate nel Sistema Solare esterno e il Voyager Golden Records.

Il messaggio BITG

Il messaggio BITG comprende 13 parti che consistono in circa 204.000 cifre binarie effettive, o 25.500 byte, in totale e dovrebbe essere inviato dal FAST (Five hundred meter Aperture Spherical Telescope) in Cina in coordinamento con l'Allen Telescope Array del SETI Institute nel nord della California.

Per quanto riguarda l'obiettivo della trasmissione, Jiang e i suoi colleghi hanno scelto un anello concentrico a 4 kiloparsec (~13.000 anni luce) dal centro galattico. In uno studio precedente, Jiang e altri coautori hanno stabilito che il centro della galassia è il luogo più probabile in cui è emersa la vita intelligente.
Pertanto, scegliamo stelle comprese tra 2 kpcs e 6 kpcs dal centro della galassia come destinazione prevista. Massimizziamo le possibilità che il messaggio venga ricevuto da un ETI e massimizziamo la probabilità di ricevere una risposta in un lontano futuro", ha affermato Jiang.

Il messaggio è stato ideato e codificato dai coautori Matthew Chong (Università di Cambridge), Hanjie Li (Virginia Polytechnic Institute and State University) e Qitian Jin (Hanze University of Applied Sciences). E, come hanno spiegato, il Beacon Message incorpora elementi di tutti i tentativi METI fino ad oggi.
La parte principale è una nuova combinazione di informazioni grafiche sotto forma di immagini e speciali "alfabeti" per rappresentare numeri, elementi, DNA, terra, oceano, umani, ecc..

Il messaggio BITG inizia e finisce con un numero primo impostato (2, 3, 5, 7, 11…) per distinguersi dalle onde EM che possono essere facilmente captate dalle civiltà extraterrestri intelligenti (ETI). Un nuovo meccanismo nella progettazione del messaggio può aiutare ETI a decodificare il nostro messaggio: il Row Length Indicator (RLI), che è una ripetizione di un numero designato di zeri e uno. Il messaggio originale di Arecibo è un blocco rettangolare con lo stesso numero di elementi per riga. Con RLI, il messaggio può essere composto da diverse matrici di zeri e uno di dimensioni diverse che consentono una maggiore flessibilità nella progettazione dei contenuti e nella decodifica da parte degli ETI".

"Il messaggio BITG contiene anche un contrassegno di posizione e un contrassegno temporale", ha affermato Jin. “Il Location Stamp descrive la posizione del Sistema Solare nella galassia usando gli ammassi globulari come punti di riferimento. Il Time Stamp utilizza Hydrogen Spin-Flip [riga a 21 cm dell'idrogeno neutro] per stimare il tempo in cui creiamo/inviamo il messaggio rispetto alla nascita teorica dell'Universo".

Trasmettere o non trasmettere, questo è il problema

Non a tutti piace l'idea di trasmettere messaggi a tutta potenza in giro per il cosmo. Alcuni pensano che possa costituire un pericolo per la nostra specie.
Siamo consapevoli che ci sono state richieste di discussione sulla sicurezza o meno di trasmettere questo tipo di messaggio. Vale sempre la pena sottolineare che noi umani inviamo involontariamente segnali sulla nostra presenza, anche se a un'intensità molto inferiore, segnali che non sono stati progettati per metterci nella luce migliore (ad esempio la guerra in corso). Probabilmente il contatto verrebbe gestito meglio se fosse stata inviata una comunicazione intenzionale", ha detto Jiang .

Alla fine, il team ritiene che lo sviluppo in corso del messaggio Beacon possa aiutare a garantire che questa conversazione abbia luogo. E poi, questo messaggio è pubblico, dicono gli autori, niente di segreto: "[Questo] è importante perché si teme che qualche potere possa avviare una trasmissione nascosta al resto del mondo", ha detto Jiang.

"Il messaggio BITG dovrebbe essere promosso come mezzo per ispirare la nostra civiltà umana a vivere meglio in modo sostenibile", ha commentato Stuart Taylor, fisico nucleare del SETI Institute.