Lo strano rilevamento era stato registrato nel corso di un'indagine iniziata il 29 aprile 2019 con radiotelescopio Parkes, in Australia ed era stato notato circa un anno fa dallo studente universitario Shane Smith. Sembrava provenire da Proxima Centauri, il sistema stellare che si trova a soli 4,2 anni luce di distanza dalla Terra e, era caratterizzato da una frequenza molto stretta e distinta a 982,002 MHz.

I 982.002 MHz si trovano in una parte relativamente inutilizzata dello spettro radio, dove non c’è molta interferenza in radiofrequenza e per questo poteva essere interpretato come un possibile segno di tecnologia aliena (per un approfondimento sul sistema Proxima Centauri e il segnale, si veda il mio articolo su OggiScienza).

Classificato come “Breakthrough Listen Candidate 1” o BLC-1, il segnale era durato circa 3 ore in 5 osservazioni (non consecutive), solo quando il radiotelscopio puntava verso Proxima. Tuttavia, da allora non è più riapparso. E il motivo, secondo due nuovi studi pubblicati sulla rivista Nature Astronomy, è probabilmente dovuto al fatto che non proveniva da Proxima Centauri.
"È un'interferenza radio prodotta dall'uomo da qualche tecnologia, probabilmente sulla superficie della Terra", ha detto Sofia Sheikh, astronoma dell'Università della California, Berkeley, e coautrice di entrambi gli articoli.

I nuovi studi

Nel primo dei due nuovi documenti, Sheikh e colleghi descrivono BLC1 in dettaglio.
L'indagine durò 26 ore nell’arco di una settimana, con una tecnica chiamata “nodding“, che alternava sessioni da 30 minuti su Proxima ad altrettante sessioni di calibrazione puntando altrove, verso un quasar distante. Il sondaggio faceva parte di un programma di caccia agli alieni da 100 milioni di dollari chiamato Breakthrough Listen, che utilizza telescopi in tutto il mondo per ascoltare possibili trasmissioni extraterrestri.

Il telescopio ha registrato più di 4 milioni di segnali radio dalle vicinanze di Proxima Centauri durante quella finestra di osservazione, ma solo BLC1 è risultato insolito, sia per la sua lunga durata che per la sua peculiare lunghezza d'onda.

Il team aveva rapidamente escluso l'interferenza di satelliti o altri velivoli umani. Tuttavia, dopo che il segnale non è riapparso nelle successive osservazioni della stella, i ricercatori hanno esaminato più da vicino i dati iniziali, scoprendo che l'algoritmo di smistamento automatico aveva precedentemente trascurato diversi segnali molto simili a BLC1 ma emessi a frequenze diverse.

Nel secondo studio, i ricercatori hanno concluso che BLC1 e quei segnali "simili" erano componenti della stessa sorgente radio; e quella sorgente radio era probabilmente qualcosa sulla superficie della Terra, da qualche parte entro un raggio di poche centinaia di chilometri dal telescopio Parkes. Che il segnale sia apparso solo durante quelle osservazione di Proxima Centauri è probabilmente solo una coincidenza, ha detto il team.

Dato che il segnale non si è mai più manifestato, è possibile che provenga da un pezzo di apparecchiatura elettronica malfunzionante che è stato spento o è stato riparato, ha detto Sheikh.
La gamma di frequenze all'interno del segnale era anche "coerente con le comuni frequenze di clock utilizzate nell'elettronica digitale", hanno scritto i ricercatori, suggerendo che un telefono o un computer nelle vicinanze potrebbe aver prodotto il segnale alieno. Il team sta pianificando ulteriori analisi per capire quale potrebbe essere stata la fonte.

Anche se c'è un po' di delusione nel sapere che non si tratta di tecnologia aliena, BLC1 è stato il primo segnale candidato rilevato tramite il programma Breakthrough Listen e l'analisi di quasi un anno che ne è seguita ha fornito ai ricercatori una preziosa esperienza nella decodifica delle emissioni "aliene".
"È davvero prezioso per noi avere queste prove", ha detto Jason Wright, un astronomo della Pennsylvania State University che non è stato coinvolto negli studi. "Abbiamo bisogno di questi segnali candidati in modo da poter imparare ad affrontarli, come dimostrare che sono extraterrestri o creati dall'uomo".