Secondo una nova analisi, l'evento chiamato VT J121001+495647 è stato innescato da una fusione tra due oggetti, uno dei quali era compatto, un buco nero o una stella di neutroni.
"I teorici avevano previsto che ciò potesse accadere", ha detto l'astronomo Dillon Dong del Caltech, "ma questa è la prima volta che assistiamo a un evento del genere".

La supernova è stata scoperta durante un sondaggio radio del cielo del 2017, chiamato Very Large Array Sky Survey (VLASS). Durante la scansione, il VLA ha rilevato una sorgente radio molto luminosa che non era apparsa in un precedente rilevamento condotto utilizzando lo stesso telescopio. Osservazioni di follow-up, utilizzando sia il VLA che l'osservatorio W.M. Keck, che studia il cielo nelle lunghezze d'onda ottiche e infrarosse, hanno confermato che la sorgente radio esisteva davvero ed era coerente con un residuo di supernova in espansione che stava interagendo con polvere e gas. Nela stessa regione del cielo, lo strumento Monitor of All Sky X-ray Image (MAXI) sulla Stazione Spaziale Internazionale ha rilevato deboli raggi X nel 2014.

Tutte queste osservazioni hanno permesso ai ricercatori di raccontare la storia complicata di questa supernova
Dong e il suo team hanno localizzato VT J121001+4959647 in una galassia nana distante 480 milioni di anni luce.

Secondo la ricostruzione, le due stelle erano probabilmente nate come binarie, con una più massiccia dell'altra. Poiché le stelle più massicce tendono ad avere una vita più breve, la più grande delle due deve aver raggiunto per prima la morte, collassando in una stella di neutroni o in un buco nero. Mentre i due oggetti si avvicinavano gradualmente a spirale nella loro orbita in decadimento, questa stella morta compatta ha iniziato a sottrarre materiale alla compagna. Il materiale della stella più leggera è stato quindi lanciato in ogni direzione nello spazio, formando un toroide di materiale orbitante attorno a entrambe le stelle. Il team ritiene che questo processo sia iniziato circa 300 anni fa, dal nostro punto di vista.

Alla fine, le due stelle si sono fuse, l'oggetto massiccio compatto ha raggiunto e distrutto il nucleo del suo compagno, interrompendo il processo di fusione, provocando il collasso del nucleo, cioè una supernova. Ma, quando il nucleo è collassato, ha formato brevemente un disco di accrescimento attorno alla stella intrusa, lanciando un getto verso l'esterno. Quello rilevato da MAXI. Quando il materiale espulso dalla supernova ha raggiunto il materiale precedente, si è schiantato contro di esso, causando il bagliore radio rilevato da VLASS.

"Tutti i pezzi di questo puzzle si incastrano per raccontare questa incredibile storia", ha detto l'astronomo Gregg Hallinan del Caltech.
"Il residuo di una stella che è esplosa molto tempo fa si è tuffato nella sua compagna, facendo esplodere anche lei".