Lo studio, pubblicato sulla rivista Astrobiology, ha esaminato la composizione chimica dei meteoriti marziani stabilendo che, se quelle rocce fossero state a contatto con l'acqua avrebbero potuto produrre l'energia chimica necessaria per supportare comunità microbiche simili a quelle che sopravvivono nelle profondità della Terra. Poiché questi meteoriti possono essere rappresentativi di vaste aree della crosta marziana, i risultati suggeriscono che gran parte del sottosuolo di Marte potrebbe essere abitabile.

"La grande implicazione di questi risultati per la scienza dell'esplorazione del sottosuolo, è che ovunque ci siano acque sotterranee su Marte, ci sono buone possibilità che ci sia abbastanza energia chimica per supportare la vita microbica nel sottosuolo", ha detto Jesse Tarnas, ricercatore del Jet Propulsion Laboratory della NASA. "Non sappiamo se la vita sia mai iniziata sotto la superficie di Marte ma, se lo fosse, pensiamo che ci sarebbe stata molta energia lì per sostenerla fino ad oggi".

Negli ultimi decenni gli scienziati hanno scoperto che le profondità della Terra ospitano un mondo biologico a sé, separato e molto diverso dal dalla biosfera che c'è sopra. In mancanza di luce solare, queste creature sopravvivono utilizzando i sottoprodotti delle reazioni chimiche che si creano quando le rocce entrano in contatto con l'acqua. Una di queste reazioni è la radiolisi, che si verifica quando gli elementi radioattivi all'interno delle rocce reagiscono con l'acqua intrappolata nei pori e nello spazio tra le fratture. La reazione dissociativa rompe la molecola d'acqua nei sui elementi costitutivi, idrogeno e ossigeno. L'idrogeno liberato viene sciolto nelle restanti acque sotterranee, mentre alcuni minerali, come la pirite, assorbono l'ossigeno libero per formare minerali solfati. I microbi possono ingerire l'idrogeno disciolto come combustibile e utilizzare l'ossigeno conservato nei solfati per "bruciare" quel combustibile. In posti come la miniera canadese di Kidd Creek, questi piccoli esseri viventi sono stati trovati a quasi 2 chilometri di profondità, in acque che non hanno visto la luce del giorno per più di un miliardo di anni.

Tarnas e un team co-guidato dal professore della Brown University Jack Mustard e dalla professoressa Barbara Sherwood Lollar dell'Università di Toronto, hanno lavorato per comprendere meglio questi sistemi sotterranei nell'ottica di identificare posti simili su Marte o nel Sistema Solare. l progetto, chiamato Earth 4D: Subsurface Science and Exploration.

 

Lo studio

Per questo studio la squadra voleva verificare se su Marte esistono tutte le carte in regola per ambienti sotterranei guidati da radiolisi.
Le analisi hanno incluso i dati del rover Curiosity della NASA e di altri veicoli spaziali orbitanti, nonché i dati compositivi dei meteoriti marziani ritrovati sulla Terra che sono rappresentativi di diverse parti della crosta del pianeta. I ricercatori hanno quindi cercato gli ingredienti per la reazionei: elementi radioattivi come torio, uranio e potassio; minerali solfuri che potrebbero essere convertiti in solfato e unità rocciose con spazio sufficiente per intrappolare l'acqua. Lo studio ha rilevato che in diversi tipi di meteoriti marziani tutti gli ingredienti sono presenti in un abbondanza adeguata per supportare habitat simili a quelli terrestri. Soprattutto nelle brecce di regolite, meteoriti provenienti da rocce crostali di oltre 3,6 miliardi di anni che si è scoperto avere il più alto potenziale di supporto vitale.

Ma, a differenza della Terra, Marte non ha un sistema tettonico a placche che ricicla costantemente la crosta. Quindi, se ciò era vero iltre 3 miliardi di anni fa, può esserlo anche oggi perché questi antichi terreni sono rimasti in gran parte indisturbati.

 

Implicazioni

I ricercatori affermano che questi risultati dovrebbero portare ad una missione in grado di cercare segni di vita odierna nel sottosuolo marziano. Ricerche precedenti hanno trovato prove di sistemi di acque sotterranee attive su Marte in passato ma anche di ghiacciai sotterranei, acque sotterranee e fossili presenti oggi. Questa nuova ricerca suggerisce che ovunque ci siano acque sotterranee, c'è energia per la vita.

Tarnas e colleghi affermano che sebbene ci siano certamente sfide tecniche insite nell'esplorazione del sottosuolo, non sono così insormontabili come si potrebbe pensare. Un'operazione di perforazione non richiederebbe "una piattaforma petrolifera delle dimensioni del Texas", dicono, e i recenti progressi nelle piccole sonde di perforazione potrebbero presto mettere a portata di mano le profondità di Marte.

"Il sottosuolo è una delle frontiere nell'esplorazione di Marte", ha detto Mustard. "Abbiamo studiato l'atmosfera, mappato la superficie con diverse lunghezze d'onda della luce e siamo atterrati sulla superficie in una mezza dozzina di luoghi, e quel lavoro continua a dirci così tanto sul passato del pianeta. Ma se vogliamo pensare alla possibilità della vita odierna, il sottosuolo dobbiamo agire nel sottosuolo".