In un recente documento pubblicato sulla rivista Proceedings of the National Academy of Sciences, un team guidato Jean-Alix Barrat, un geochimico dell'Università francese di Brest, descrive la scoperta e diverse caratteristiche rare.

Ci sono 43 frammenti ufficialmente documentati, ma "probabilmente ne esistono ancora circa un centinaio" o più nel terreno o dispersi, dichiara lo studio. I più grandi misurano come il pugno di una mano. Con il suo esterno verdastro e l'interno brunastro, Erg Chech 002 (o EC 002) è estremamente raro. A differenza della maggior parte dei meteoriti da roccia vulcanica, scoperti sulla Terra, che provengono da sorgenti con croste basaltiche, questo è originato dalla andesite. Questa roccia ignea effusiva, sul nostro pianeta, si forma principalmente nelle zone di subduzione, ossia in quelle aree in cui le placche tettoniche si sono scontrate finendo una sotto l'altra e, raramente è stata ritrovata nei meteoriti.

Dei circa 65.000 meteoriti finora catalogati sulla Terra, solo circa 4.000 contengono la cosiddetta "materia differenziata", cioè sono orinati da corpi celesti abbastanza grandi dove era in corso attività tettonica. Di questi 4.000, il 95% proviene da due soli asteroidi ma Erg Chech 002 è tra il restante cinque percento. "È unico su 65.000 meteoriti", ha sottolineato Barrat.

"Quando ti avvicini all'inizio del Sistema Solare, è sempre più complicato ottenere campioni", ha affermato Barrat. "Probabilmente non troveremo un altro campione più vecchio di questo".
L'analisi ha mostrato che il magma che lo compone ha impiegato almeno 100.000 anni per raffreddarsi e solidificarsi dopo essersi sciolto, il che potrebbe indicare che era insolitamente viscoso

Ci sono due possibili spiegazioni per la sua rarità.
"Nessun asteroide condivide le caratteristiche spettrali di EC 002", scrivono gli autori nello studio. Ciò indica che o "quasi tutti questi corpi sono scomparsi [nel periodo noto come intenso bombardamento tardivo], perché hanno continuato a formare gli elementi costitutivi di altri oggetti o pianeti più grandi, oppure sono andati semplicemente distrutti".

 

Il genitore di Erg Chech 002

Il cosiddetto "corpo genitore" di Erg Chech 002 misurava circa 100 chilometri di diametro e, in base al contenuto di isotopi radioattivi alluminio e magnesio, si è formato nel primo milione di anni di vita del Sistema Solare

I meteoriti metallici "corrispondono ai nuclei dei protopianeti", ha detto Barrat. Ma Erg Chech 002 è di origine vulcanica, il che significa che faceva parte della crosta di un protopianeta, piuttosto che del suo nucleo.

Gli esperti ritengono che la sua composizione unica sia il risultato di una serie di eventi fortunati.
La lava si accumulò sulla superficie del protopianeta, alimentata dal calore interno del nucleo.
La crosta quindi si solidificò velocemente ma, a causa del raffreddamento repentino, si sgretolò violentemente, originando Erg Chech 002. "La roccia è stata lanciata nello spazio", ha detto Barrat, aggiungendo: "Ha viaggiato attraverso gli eoni, in un guscio di ghiaia, protetto dalla radiazione solare". Poi, circa 26 milioni di anni fa, ha cambiato traiettoria, continuando il suo viaggio fino ad incontrare la Terra.