Lo studio, guidato dal Southwest Research Institute (SwRI), ha anche mostrato che l'asteroide genitore deve essersi formato in presenza di acqua a temperature e pressioni intermedie.

"Le condriti carboniose C sono meteoriti che hanno registrato l'attività geologica durante le prime fasi del Sistema Solare e forniscono informazioni sulla storia dei loro corpi genitori", ha affermato la dottoressa Vicky Hamilton, scienziata dello SwRI e prima autrice dell'articolo pubblicato su Nature Astronomy. “Alcuni di questi meteoriti sono dominati da minerali che provano l'esposizione all'acqua a basse temperature e pressioni. La composizione di altri indica un riscaldamento in assenza di acqua. La prova del metamorfismo in presenza di acqua in condizioni intermedie era qualcosa che mancava, fino ad ora".

 

Il frammento di Almahata Sitta

Gli asteroidi, i meteoroidi ed i meteoriti che si staccano dal corpo principale e raggiungono la Terra, sono importanti testimoni del periodo di formazione del nostro Sistema Solare, 4,6 miliardi di anni fa. La maggior parte risiede nella fascia principale degli asteroidi tra le orbite di Marte e Giove ma le collisioni ed altri eventi dinamici hanno espulso alcuni di essi verso il Sistema Solare interno. Nel 2008, una roccia spaziale da 9 tonnellate e quasi 4 metri di diametro è entrata nell'atmosfera terrestre, esplodendo in circa 600 frammenti sopra al Sudan. Quella fu la prima volta in cui gli scienziati riuscirono a prevedere l'impatto di un asteroide (denominato 2008 TC3) prima del suo ingresso in atmosfera. Questo facilitò le operazioni di recupero dei frammenti. Di Almahata Sitta (AhS), questo il nome assegnato all'oggetto, ne furono raccolti oltre 10 chilogrammi

"Ci è stato assegnato un campione di 50 milligrammi [identificato con il numero 202 n.d.r.] di AhS da studiare", ha detto Hamilton.
L'analisi spettrale "ha identificato una gamma di minerali idratati, in particolare l'anfibolo, che indica temperature e pressioni intermedie e un periodo prolungato di alterazione acquosa su un asteroide genitore [ancora sconosciuto] di almeno 640 e fino a 1.800 chilometri di diametro".

Gli anfiboli, un gruppo di minerali silicati comuni delle rocce magmatiche e metamorfiche sulla Terra, sono rari nelle condriti carboniose e, finora, erano stati rilevati solo come componenti in tracce minerali nel meteorite Allende (la più grande condrite carboniosa mai trovata sul nostro pianeta che entrò in atmosfera nel 1969 sullo stato messicano di Chihuahua.).

 

Molto da imparare 

Le analisi eseguite finora su Ryugu e Bennu visitati quest'anno dalle sonde Hayabusa-2 e OSIRIS-REx della NASA sono coerenti con la presenza di condriti carboniose alterate dall'acqua, suggerendo che entrambe gli asteroidi differiscono dai meteoriti più conosciuti in termini di stato di idratazione, con prove di basse temperatura e processi idrotermali.
"Se le composizioni dei campioni Hayabusa-2 e OSIRIS-REx differiscono da ciò che abbiamo nelle nostre collezioni di meteoriti, potrebbe significare che le loro proprietà fisiche impediscono loro di sopravvivere ai processi di espulsione, transito e ingresso nell'atmosfera terrestre", ha detto Hamilton, che fa anche parte del team scientifico di OSIRIS-REx. "Tuttavia, pensiamo che ci siano più tipi di condrite carboniosa nel Sistema Solare di quelli rappresentati dalle nostre collezioni di meteoriti".