Questi mondi che non orbitano attorno a nessuna stella, chiamati pianeti canaglia, potrebbero essere miliardi all'interno della Via Lattea. Ma finora conosciamo solo una manciata di candidati, per la maggior parte enormi (fino a 40 volte la massa di Giove). Sono difficili da vedere e molti rilevamenti rimangono incerti, tanto è che alcuni potrebbero non essere pianeti ma nane brune.

L'oggetto scoperto, e denominato OGLE-2016-BLG-1928, potrebbe avere una massa compresa tra quella di Marte e quella della Terra (con la prima favorita) e distanza sconosciuta.
Secondo gli autori dello studio, questo piccolo mondo potrebbe essere la prima vera prova che i pianeti fluttuanti di dimensioni terrestri sarebbero tra gli oggetti più comuni nella galassia.
"Le probabilità di rilevare un oggetto di massa così ridotta sono estremamente basse", ha detto l'autore del documento Przemek Mroz. "O siamo stati molto fortunati, o tali oggetti sono molto comuni nella Via Lattea. Possono essere comuni come le stelle".

 

Come è stato rilevato?

Ci sono diversi metodi per rilevare i pianeti estrasolari: l'osservazione diretta (difficile ma possibile); il metodo delle velocità radiali o il metodo del transito. Nel primo caso, il pianeta è sufficientemente illuminato dalla sula stella, abbastanza vicino a noi o abbastanza grande da poter essere visto con i telescopi. Il secondo è un metodo spettroscopico che sfrutta l'osservazione dei cambiamenti Doppler nello spettro di una stella attorno alla quale orbita il pianeta. Il terzo è basato sullo "sfarfallio", visibile dalla Terra, nella luce di una stella che si verifica quando un altro oggetto ci passa davanti. Tuttavia, nessuno di questi è applicabile nel caso di un pianeta canaglia che, per definizione, non orbita attorno a nessuna stella. Questi oggetti sfuggenti vengono rilevati attraverso un effetto noto come lente gravitazionale. In questo caso, un pianeta (o un altro corpo) agisce come una lente d'ingrandimento cosmica che piega temporaneamente la luce di oggetti più lontani dietro di esso, dalla prospettiva della Terra. "Se un oggetto massiccio passa tra un osservatore terrestre e una stella sorgente distante, la sua gravità può deviare e focalizzare la luce dalla sorgente", ha spiegato Mroz. "L'osservatore misurerà una maggiore luminosità della stella sorgente per breve tempo". Più piccolo è l'oggetto che piega la luce, più breve sarà l'aumento di luminosità percepito nella stella. "Mentre un pianeta di diverse masse gioviane potrebbe creare un effetto schiarente che dura alcuni giorni, un misero pianeta con una massa terrestre illuminerà la stella sorgente solo per poche ore, o meno", hanno detto i ricercatori. Questo evento eccezionalmente raro è chiamato "microlensing".

Mroz e colleghi stavano osservando centinaia di milioni di stelle alla ricerca di eventuali segni di microlensing quando, nel giugno 2016, hanno assistito all'evento di microlensing più breve mai visto.
Il sondaggio è avvenuto nell'ambito dell'Optical Gravitational Lensing Experiment (OGLE), un progetto guidato dall'Università di Varsavia che ha scoperto almeno 17 esopianeti dal 1992.

Durante l'osservazione, la stella in questione, situata a circa 27.000 anni luce di distanza nella parte più densa della galassia, si è illuminata per soli 42 minuti.

I calcoli successivi hanno mostrato che l'oggetto incriminato non era apparentemente legato a nessuna stella nel raggio delle 8 Unità Astronomiche, suggerendo che era quasi certamente un minuscolo pianeta in fuga, espulso dal suo sistema solare di origine dopo un incontro con un oggetto molto più massiccio.
"Le teorie sulla formazione dei pianeti hanno predetto che la maggior parte dei pianeti fluttuanti dovrebbe essere di massa terrestre o inferiore, ma questa è la prima volta in cui ne è stato osservato uno di massa così bassa", ha detto Mroz.