Lunedì 20 Agosto 2018
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2016 CO246, un altro "compagno della Terra"

Traiettorie geocentriche nel passato e nel futuro, da parte di 2016 CO246. L'unità di misura è l'unità astronomica, la Terra è indicata dal cerchio verde mentre il Sole è nella direzione indicata dalla freccia gialla. Il puntino rosso indica la posizione attuale, quelli viola e azzurro le posizioni iniziale e finale.
Traiettorie geocentriche nel passato e nel futuro, da parte di 2016 CO246. L'unità di misura è l'unità astronomica, la Terra è indicata dal cerchio verde mentre il Sole è nella direzione indicata dalla freccia gialla. Il puntino rosso indica la posizione attuale, quelli viola e azzurro le posizioni iniziale e finale. Autore: M. Di Lorenzo - data source: NASA/JPL/SSD

Questo piccolo asteroide NEO (diametro tra 20 e 40 metri) tra meno di 1 mese ci passerà accanto, continuando a danzare nelle nostre vicinanze con lo stesso periodo di rivoluzione della Terra.

 Un anno e mezzo fa avevamo raccontato di 2016 HO3, il miglior rappresentante di una particolare categoria di NEO che possono essere considerati "quasi satelliti" del nostro pianeta perchè, anche se in realtà orbitano attorno al Sole e non sono gravitazionalmente legati alla Terra, la loro traiettoria li porta a disegnare una vera e propria danza attorno al nostro pianeta, non troppo diversa dall'orbita lunare anche se molto più ampia.

 Anche 206 CO246, scoperto nello stesso anno, appartiene a quella categoria, sebbene la sua traiettoria vista da Terra assomigli di più a una specie di "ferro di cavallo" con il nostro pianeta al centro dei due corni. E' proprio questa traiettoria che ha portato l'oggetto ad avvicinarsi molto alla Terra un anno fa e più o meno la stessa cosa farà anche quest'anno, il 22 Febebraio, quando giungerà a soli 5,85 milioni di km dalla Terra (poco più di 15 distanze lunari) e poi ricomincerà progressivamente ad allontanarsi, per tornare a visitarci da vicino tra più di un secolo.

 In effetti, guardando l'immagine d'apertura che è stata realizzata dal sottoscritto partendo dalle effemeridi fornite dal sito JPL, l'asteroide varia continuamente la sua orbita ma il periodo è, in media, sempre 1 anno. La sua eccentricità (attualmente 0.125) e l'inclinazione rispetto all'eclittica (6,4°) lo hanno portato ad avvicinarsi progressivamente a noi seguendo una specie di traiettoria elicoidale; tra il 2017 e il 2018 è arrivato ad avvicinarsi parecchio, in futuro si allontanerà progressivamente, seguendo uno schema già realizzato all'inizio del ventesimo secolo e che si ripeterà nel 2132/33, con una periodicità di circa 116 anni, come mostrato nella figura sottostante.

2016 CO246

Andamento della distanza minima di CO246 dalla Terra in ogni anno, si noti la scala verticale logaritmica / Autore: M. Di Lorenzo - data source: NASA/JPL/SSD

 Anche se può sembrare un paradosso, è proprio l'attrazione gravitazionale terrestre a far indietreggiare l'asteroide perchè il lieve aumento di velocità ne modifica l'orbita (si tenga presente che la traiettoria geocentrica è quella in un sistema di riferimento rotante e quindi non inerziale, in cui entrano in gioco forze fittizie come quella centrifuga e quella di Coriolis!).

 Per ora, l'asteroide dista 14 milioni di km ed è ancora piuttosto debole (magnitudine apparente stimata di 22,2), perciò non è stato ancora avvistato; nelle prossime settimane dovrebbe arrivare a toccare la magnitudine 20,6 e verrà sicuramente "riscoperto". Di seguito è mostrata la sua posizione e la sua orbita rispetto alla Terra al momento del massimo avvicinamento.

2016 CO246 orbit

Credit: astro.vanbuitenen.nl

 

Riferimenti:
http://astro.vanbuitenen.nl/neo/2016%20CO246

https://www.britastro.org/node/7345

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Marco Di Lorenzo (DILO)

Sono laureato in Fisica e insegno questa materia nelle scuole superiori; in passato ho lavorato nel campo dei semiconduttori e dei sensori d'immagine. Appassionato di astronautica e astronomia fin da ragazzo, ho continuato a coltivare queste passioni sul web, elaborando e pubblicando numerose immagini insieme al collega Ken Kremer. E naturalmente amo la fantascienza e la fotografia!

Sito web: https://www.facebook.com/marco.lorenzo.58
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