"Assolutamente fantastico!" ha esclamato dopo l'atterraggio. “Un’esperienza che cambia la vita. Tutti dovrebbero farlo!

All'interno della capsula New Shepard 'RSS First Step' di Blue Origin, Dwight e cinque compagni di equipaggio - un contabile in pensione, un pilota e avventuriero indiano, un ingegnere informatico, un imprenditore francese e un venture capitalist - sono decollati dal sito di lancio nel Texas occidentale subito dopo le 15:35 UTC.

È stato il primo volo del New Shepard con passeggeri a bordo da quando un guasto al booster, due anni fa, fece concludere anticipatamente un volo di ricerca fortunatamente senza equipaggio. Una missione ripetuta con successo alla fine dello scorso anno, anch'essa senza equipaggio a bordo, ha poi aperto la strada alla ripresa dei voli passeggeri.

"C'era una parte della mia carriera che non era del tutto soddisfatta, ed ecco una grande opportunità in questa tarda età per realizzarla per soddisfazione personale, sì," aveva detto Dwight in un'intervista pre-lancio con CBS News.

Ma soprattutto, per soddisfare tutte le persone meravigliose che mi hanno inondato d’amore per tutti questi anni. Perché sono quelle persone che volevano che andassi comunque nello spazio in un modo o nell'altro. Per loro questo è giustizia”.

Durante il volo suborbitale di 10 minuti di domenica, il razzo monostadio alimentato a idrogeno ed ossigeno liquido del New Shepard ha accelerato la capsula dell'equipaggio fino a oltre 3.370 km/h orarie ad un'altitudine di 56.000 metri prima di rilasciarla per continuare a salire. A quel punto, senza peso, l’equipaggio ha raggiunto un’altitudine di circa 107 km, pochi km sopra il “confine” riconosciuto a livello internazionale tra l’atmosfera distinguibile e lo spazio.

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Nell'immagine, tratta dal webcast, il decollo del New Shepard per la missione NS-25. Credito: Blue Origin

Tra la disattivazione del booster e il rientro della capsula, i sei membri dell'equipaggio hanno potuto slacciarsi le cinture e godersi circa tre minuti di assenza di gravità, ammirando viste spettacolari della Terra sottostante attraverso i grandi oblò mentre la navicella tracciava un arco sopra la parte superiore della sua traiettoria per poi scendere assistita dai paracadute e dal touchdown assistito a poche migliaia di metri dalla rampa di lancio.

"Non pensavo di averne bisogno nella mia vita," ha detto Dwight dopo essere uscito dalla capsula. "Ho mentito!"

Uno dei tre paracadute principali della navicella non è riuscito ad aprirsi completamente, ma la navicella è progettata per atterrare in sicurezza con solo due aperti e l’equipaggio, tutto sorridente dopo l’atterraggio, ovviamente non ha avuto problemi.

Con 90 anni e otto mesi, Dwight è la persona più anziana che abbia mai volato nello spazio, superando di pochi mesi l’attore William Shatner (l'interprete del Capitano Kirk nella serie classica di Star Trek), che volò a bordo di un New Shepard all’età di 90 anni nel 2021. L'aviatrice Wally Funk, che era assieme a Bezos per il primo volo pilotato della compagnia, è al terzo posto nella lista degli astronauti "più anziani", avendo volato all'età di 82 anni.

Si ritiene che un biglietto per volare su un New Shepard costi circa 500.000 dollari. Il posto di Dwight è stato sponsorizzato dall'organizzazione no-profit 'Space for Humanity' con il sostegno della Jaison and Jamie Robinson Foundation. Jaison Robinson ha volato a bordo di un New Shepard nel 2022.

Si ritiene che i compagni di equipaggio di Dwight - il venture capitalist Mason Angel, l'imprenditore francese Sylvain Chiron, l'ingegnere informatico Kenneth Hess, la contabile in pensione e avventuriera Carol Schaller e Gopi Thotakura, pilota di una compagnia aerea commerciale e il secondo cittadino indiano a volare nello spazio - abbiano pagato per i loro posti, ma i costi effettivi non sono stati resi noti.

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Nella foto l'equipaggio del New Shepard per la missione NS-25. Da sinistra Gopi Thotakura, Carol Schalle, Ed Dwight, Sylvain Chiron, Mason Angel e Ken Hess. Credito: Blue Origin

Prima del lancio, Dwight aveva detto a CBS News che era ansioso di vedere “la bellissima pallina rotonda che chiamiamo Terra di cui, tra l'altro, non stiamo facendo un gran lavoro nel prendercene cura. Questo volo mi permetterà di avere una prospettiva diversa”.

"Ho questa teoria secondo cui penso che ogni politico che si candida a una carica pubblica negli Stati Uniti d'America debba fare almeno tre orbite attorno alla Terra in modo da poter vedere di cosa si tratta questo posto," ha proseguito Dwight. “E così smetterebbero di distruggerlo. Questo è il mio desiderio. Questo sarebbe un requisito per tutti coloro che si candidano a una carica politica a livello nazionale”.

Mentre il programma Mercury della NASA si stava intensificando nei primi anni ’60, il presidente John F. Kennedy fece sapere che voleva un afroamericano nel corpo degli astronauti dell’agenzia spaziale. Dwight ottenne il consenso e si addestrò presso la Aerospace Research Pilot School presso la base aeronautica di Edwards, passando attraverso il ciclo iniziale di addestramento.

Ma la NASA non lo scelse come astronauta e nel 1966 Dwight si dimise dall'Aeronautica Militare con il grado di capitano. Dopo aver lavorato nel settore privato, Dwight conseguì un master in belle arti in scultura, concentrandosi sui pionieri della storia afroamericana. Egli possiede e gestisce gli Ed Dwight Studios a Denver.

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Nell'immagine, tratta dal webcast, la capsula equipaggio del New Shepard mentre scende appesa ai paracadute, di cui uno non aperto del tutto. Credito: Blue Origin

"Ho avuto, sai, 60 anni per sedermi e pensare a tutte le parti e i pezzi di questa storia," ha detto alla corrispondente di CBS News Jericka Duncan. “Ma il motivo per cui ho anche il minimo interesse ad andare nello spazio in questo momento è che ho avuto un gruppo di fan che mi ha seguito dal 1964, diverse generazioni, la posta dei fan non si è mai fermata. Più ci pensavo, quale modo migliore per soddisfare i miei fan per le cose che mi hanno chiesto negli ultimi 60 anni? Ed è arrivata l’opportunità di volare nello spazio”.

Dwight ha svelato che fu l’ex-astronauta afroamericano Leland Melvin ad aver avuto per la prima volta l’idea mentre i due stavano lavorando a “The Space Race”, un documentario sulla storia degli astronauti e degli ingegneri afroamericani nel programma spaziale della NASA.

"Tutto questo è accaduto in un periodo di tempo relativamente breve," ha proseguito Dwight. “Stavamo lavorando a ‘Space Race’ e viaggiavamo per il paese partecipando a festival cinematografici. Siamo stati coinvolti in domande e risposte su come avrei potuto compiere il mio sogno." Melvin aveva contatti con la Blue Origin, ha aggiunto, "quindi tutto si è evoluto da questo,".

Blue Origin aveva un ritmo di lanci mensili nel settembre 2022, quando un New Shepard senza equipaggio che trasportava 36 esperimenti subì un guasto al booster un minuto dopo il decollo, innescando un'interruzione automatica. La capsula venne allontanata dal booster e atterrò normalmente pochi minuti dopo. L'incidente venne attribuita al guasto dell'ugello del motore BE-3 che alimenta il razzo New Shepard. Dopo un'indagine approfondita, Blue Origin modificò il razzo per prevenire eventuali malfunzionamenti simili e ha lanciato con successo un altro volo di ricerca senza pilota nel dicembre 2023, aprendo così la strada alla ripresa dei voli passeggeri.

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Nell'immagine, tratta dal webcast, la capsula equipaggio del New Shepard mentre tocca il suolo rallentata dai retrorazzi. Credito: Blue Origin

Il New Shepard di Blue Origin è in competizione con la Virgin Galactic di Richard Branson per trasportare turisti spaziali, astronauti professionisti e altri su voli spaziali suborbitali. Finora Virgin Galactic ha lanciato 55 passeggeri con 11 voli dello spazioplano Unity della compagnia, mentre Blue Origin ha, al momento, lanciato 38 uomini e donne in sette voli.

Mentre Virgin si concentra esclusivamente sui voli suborbitali, Blue Origin sta anche costruendo un lander lunare e un razzo di classe orbitale parzialmente riutilizzabile – il New Glenn – per competere con il razzo Falcon 9 e Falcon Heavy di SpaceX.