I tre viaggiatori spaziali sono atterrati, a bordo del modulo di rientro della capsula Sojuz MS-24, alle 12:17 locali (le 7:17 UTC) del 6 aprile 2024 nelle steppe del Kazakistan. Il loro viaggio verso casa era iniziato alle 3:54 UTC quando il veicolo spaziale Sojuz MS-24 si era sganciato dal modulo Rassvet della stazione ed aveva iniziato un rapido rientro verso l'atmosfera terrestre.

Con lo sgancio della navicella spaziale Sojuz MS-24 con O'Hara, Novickij e Vasilevskaja, la Spedizione 71 ha avuto inizio ufficialmente a bordo della Stazione Spaziale Internazionale (ISS). Gli astronauti della NASA Michael Barratt, Matthew Dominick, Tracy Dyson e Jeannette Epps così come i cosmonauti Roscosmos Nikolaj Čub, Aleksandr Grebënkin e Oleg Kononenko compongono la Spedizione 71 e rimarranno sulla stazione fino al prossimo autunno.

Dopo l'atterraggio e le prime visite mediche, l'equipaggio della Sojuz MS-24 si è diviso, come da prassi standard di ritorno dell'equipaggio, con O'Hara che ritornerà al Johnson Space Center della NASA a Houston mentre Novickij e Vasilevskaja verranno trasferiti a Città delle Stelle, nei pressi di Mosca.

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Nella foto le quattro donne a bordo della ISS prima della partenza della Sojuz MS-24. Da sinistra Jeanette Epps, Tracy C. Dyson, Loral O'Hara e Marina Vasilevskaja. Credito: NASA Johnson Space Center.

La Sojuz MS-24 era arrivata alla ISS lo scorso 15 settembre con a bordo l'equipaggio composto da Kononenko, Čub e O'Hara.

Il cosmonauta veterano Kononenko è stato il comandante del veicolo Sojuz; nei 15 anni di carriera come cosmonauta ha partecipato a quattro missioni spaziali, di cui due come comandante della ISS, accumulando fino a quel momento 736 giorni in orbita. Nikolaj Čub e Loral O'Hara erano entrambi alla loro prima missione spaziale. Čub era stato selezionato come cosmonauta nel 2012 mentre O'Hara come astronauta nel 2017. La presenza di O'Hara nell'equipaggio è conseguenza dell'accordo sullo scambio dei seggiolini tra Roscosmos e NASA nei rispettivi veicoli spaziali. Nel maggio 2023 Roscosmos aveva annunciato che Kononenko e Čub avrebbero trascorso un anno nello spazio per poter lanciare una missione di breve durata (Sojuz MS-25) con una cittadina bielorussa; il comandante della Sojuz MS-25, Oleg Novickij, assieme alla bielorussa sono tornati sulla Terra il 6 aprile 2024, dopo 13 giorni di missione, insieme a O'Hara che invece ha concluso i suoi sei mesi di missione (203 giorni e 15 ore per essere esatti).

Kononenko e Čub rimarranno invece a bordo del laboratorio orbitale per circa un anno. Se la missione durerà 300–365 giorni, Kononenko, al suo quinto volo spaziale, diventerà la prima persona a superare i 1.000 giorni in orbita e ad aver trascorso un totale di 1.036–1.101 giorni nello spazio. In questo modo supererebbe il precedente record di 878 giorni stabilito da Gennady Padalka il 4 febbraio 2015 nel corso della sua quinta ed ultima missione nello spazio.

Intanto a bordo dell'avamposto spaziale gli ingegneri di volo della NASA Matthew Dominick e Tracy C. Dyson proseguivano un lavoro di biologia all'interno del modulo di laboratorio Destiny. I due hanno ripulito gli habitat e nutrito i topi osservati per uno studio che testava una terapia genica per migliorare la salute degli occhi nello spazio. Gli ingegneri di volo della NASA Mike Barratt e Jeanette Epps si sono riuniti nel modulo di laboratorio Kibo e hanno rimosso l'hardware di ricerca che era stato collocato all'esterno nell'ambiente spaziale. L'attrezzatura contiene campioni esposti alle radiazioni spaziali e alle temperature estreme per favorire lo sviluppo di materiali avanzati e promuovere l'industria spaziale commerciale.

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Nell'immagine la situazione dei veicoli spaziali in visita alla ISS dopo la partenza della Sojuz MS-24. Credito: NASA.

I cosmonauti Oleg Kononenko e Alexander Grebënkin hanno iniziato la loro giornata tamponando le superfici della stazione e raccogliendo campioni di microbi per l'analisi. Kononenko preparò anche delle compresse di sale da far ingerire ai membri dell'equipaggio in partenza per aiutarli ad adattarsi alla gravità terrestre. L'ingegnere di volo di Roscosmos, Nikolai Čub, ha anche assistito nei compiti di campionamento dei microbi, quindi ha stivato i kit per la crescita dei cristalli proteici all'interno della nave dell'equipaggio Sojuz di ritorno.