Scritto: Lunedì, 14 Novembre 2022 01:51 Ultima modifica: Lunedì, 14 Novembre 2022 04:39

Ma a volte... non rientrano


La SpaceX ha piazzato in orbita due satelliti Galaxy per la compagnia di telecomunicazioni Intelsat. La particolarità di questa missione è stata che, questa volta, il primo stadio è stato intenzionalmente mandato a disintegrarsi al rientro.

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Nella foto il lancio del Falcon 9 per la missione G31 e G32.
Nella foto il lancio del Falcon 9 per la missione G31 e G32.
Credito: @ken_kremer.

 La SpaceX ha lanciato per l'ultima volta uno dei suoi booster Falcon 9 riutilizzabili sabato in una rara missione sacrificabile per Intelsat, dedicando tutto il propellente del lanciatore a mettere in orbita un paio di satelliti per trasmissioni televisive. Intelsat afferma di aver pagato a SpaceX un costo aggiuntivo per la missione sacrificabile. Il razzo Falcon 9 è decollato alle 11:06 locali (le 16:06 UTC) di sabato 12 novembre dopo un ritardo di quattro giorni causato dal passaggio sulla Florida dell'uragano Nicole.

 I due satelliti per comunicazioni Intelsat, posti in cima al razzo Falcon 9, alto 70 metri, si stanno dirigendo in orbita geosincrona per iniziare missioni che dovrebbero durare più di 18 anni fornendo servizi di trasmissione video in Nord America. I satelliti Galaxy 31 e 32 sono stati costruiti da Maxar e fanno parte del programma di Intelsat per sostituire i vecchi satelliti per comunicazioni mentre la Federal Communications Commission trasferisce un segmento dello spettro della banda C per l'uso da parte dei servizi di rete cellulare 5G.

 Intelsat ha lanciato l'8 ottobre i satelliti Galaxy 33 e 34 su un razzo Falcon 9, i primi due dei sette nuovi satelliti in banda C che fanno parte del programma di transizione. La società ha altri tre nuovi satelliti di trasmissione in banda C in costruzione per il lancio sui razzi Falcon 9 e Ariane 5 previsti nei prossimi mesi. Per la missione di sabato, il razzo Falcon 9 di SpaceX è decollato dalla rampa SLC-40 di Cape Canaveral e si è diretto verso est sull'Oceano Atlantico, mirando a un'orbita di trasferimento "supersincrona" per il dispiegamento dei satelliti Galaxy 31 e 32. Secondo Jean-Luc Froeliger, vicepresidente senior dei sistemi spaziali di Intelsat, l'orbita di trasferimento ellittica avrebbe dovuto oscillare tra poche centinaia di chilometri sopra la Terra fino a quasi 60.000 chilometri di altitudine.

 Un membro del team di controllo del lancio di SpaceX ha confermato dopo la missione che il razzo ha raggiunto l'orbita prevista. I satelliti Galaxy 31 e 32 sono stati impilati uno sopra l'altro per il lancio. Galaxy 32 è stato rilasciato per primo dalla posizione superiore sul razzo a T+33 minuti e 31 secondi. Cinque minuti dopo, il Galaxy 31 si è anch'esso separato dallo stadio superiore del Falcon 9.

 Intelsat ha deciso di pagare a SpaceX denaro extra per ottenere tutta la capacità di sollevamento del Falcon 9, riducendo la quantità di carburante che i satelliti Galaxy 31 e 32 devono bruciare per raggiungere le loro posizioni operative finali in orbita geostazionaria. SpaceX in genere riserva parte del propellente del booster per le manovre di atterraggio, ma in questa missione tutto il carburante del razzo è stato bruciato durante la salita nello spazio. Il booster riutilizzabile del primo stadio, designato B1051, ha così effettuato il suo quattordicesimo e ultimo volo.

intelsat g31 g32 processing

Nella foto i due satelliti Intelsat Galaxy 31 e 32 pronti per essere incapsulati nell'ogiva protettiva. Credito: Intelsat.

 Il booster aveva debuttato il 2 marzo 2019, con il primo volo di prova non pilotato della capsula Crew Dragon di SpaceX, un precursore delle successive missioni con equipaggio di SpaceX. È stato lanciato di nuovo nel giugno 2019 con la Radarsat Constellation Mission in Canada. Più avanti nella sua carriera, il booster ha lanciato il satellite di trasmissione radiofonico SXM 7 di SiriusXM e ha volato in 10 missioni trasportando i satelliti Internet Starlink di SpaceX. Più di recente, il booster Falcon 9 è stato lanciato il 17 luglio scorso in una missione Starlink.

 I due nuovi satelliti Intelsat si basano sul design dei satelliti della serie 1300 di Maxar ed è la prima volta che due grandi satelliti per telecomunicazioni costruiti da Maxar vengono lanciati sullo stesso razzo in una configurazione impilata. Lo stack a doppio satellite pesava circa 6,6 tonnellate. I satelliti Galaxy 31 e 32 utilizzeranno i propri propellenti per spostarsi dall'orbita di trasferimento ellittica raggiunta dal razzo Falcon 9 in un'orbita geostazionaria circolare direttamente sopra l'equatore, consumando carburante che altrimenti potrebbe essere utilizzato per il mantenimento della stazione durante le loro missioni.

 "SpaceX non sarà in grado di riutilizzare il primo stadio, quindi devi pagare un premio per un veicolo di lancio sacrificabile," aveva detto Froeliger in una conferenza stampa lunedì in anteprima del lancio del Galaxy 31/32. “Per questa missione era necessario il veicolo di lancio sacrificabile per le caratteristiche dei satelliti Maxar. Questa è la prima volta che Maxar lancia insieme uno stack di due 1300. E per poter raggiungere una buona durata orbitale, ovvero superiore a 15 anni, dovevamo scegliere un Falcon 9 sacrificabile, e per questo c'è un premio da pagare".

 "Paghi un extra quando è a perdere," aveva detto Froeliger in una precedente intervista con Spaceflight Now. "Dal punto di vista commerciale, potresti anche ricevere un booster che è volato molte volte che potrebbero comunque andare in pensione, ma questa volta lo paghi per essere sacrificabile".

 Durante il conto alla rovescia di sabato mattina, il lanciatore Falcon 9 è stato riempito con il cherosene Rp-1 e l'ossigeno liquido negli ultimi 35 minuti prima del decollo. Dopo che i team hanno verificato che i parametri tecnici e meteorologici fossero tutti "verdi" per il lancio, i nove motori principali Merlin 1D sul booster del primo stadio hanno preso vita con l'aiuto di un fluido di accensione chiamato alluminio trietile/trietilborano o TEA-TEB. Una volta che i motori hanno accelerato a pieno regime, i morsetti idraulici si sono aperti per rilasciare il Falcon 9 per la sua corsa verso lo spazio.

 I nove motori principali hanno prodotto oltre 720 tonnellate di spinta per più di due minuti e mezzo, spingendo i satelliti Falcon 9 e Intelsat Galaxy 31 e 32 nell'alta atmosfera. Quindi lo stadio booster si è spento e si è separato dallo stadio superiore del Falcon 9 per iniziare una caduta incontrollata nell'Atlantico. Il booster non era dotato dell'hardware di recupero di SpaceX, come le alette a griglia in titanio o le quattro zampe di atterraggio. E SpaceX non ha nemmeno dispiegato una delle sue navi drone per questa missione sacrificabile.

 SpaceX avrebbe tentato di recuperare le due semi-ogive protettive del carico utile del razzo Falcon 9 dopo che queste si erano paracadutate in mare, al largo di Cape Canaveral. La carenatura del carico utile è stata lasciata dal razzo a circa tre minuti e mezzo dall'inizio del volo, poco dopo l'accensione del motore dello stadio superiore del Falcon 9.

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Nell'immagine tratta dal webcast il decollo del razzo Falcon 9 per la missione Intelsat Galaxy 31 e 32. Credito: SpaceX.

 Il Falcon 9 ha azionato due volte il motore dello stadio superiore per inserire i due veicoli spaziali Intelsat in un'orbita di trasferimento geostazionaria ellittica, quindi i satelliti si sono allontanati dal razzo uno alla volta. I Galaxy 31 e 32 dispiegheranno i loro pannelli solari e inizieranno le manovre con i propri sistemi di propulsione per circolarizzare le loro orbite in orbita geostazionaria a quasi 36.000 chilometri sopra l'equatore. Intelsat gestirà il satellite Galaxy 31 in uno slot a 121 gradi di longitudine ovest, sostituendo il satellite Galaxy 23 lanciato nel 2003. Galaxy 32 sostituirà il satellite Galaxy 17, lanciato nel 2007, a 91 gradi di longitudine ovest.

 Le manovre orbitali necessarie per posizionare i satelliti Galaxy 31 e 32 nella loro orbita geostazionaria circolare richiederanno circa due settimane. Dopo i test in orbita, Froeliger ha affermato che Galaxy 31 entrerà in servizio commerciale a gennaio, seguito da Galaxy 32 a febbraio. "La nostra base di clienti è costituita dai media, quindi chiunque usi la TV negli Stati Uniti, può scommettere che c'è una grande probabilità che il tuo canale sarà su uno di questi due satelliti o su qualche altro satellite Galaxy che abbiamo negli Stati Uniti," disse Froeliger. "Questi satelliti stanno sostituendo i satelliti più vecchi che stanno consumando il carburante e li stanno sostituendo con una tecnologia un po' più recente, quindi avranno una potenza maggiore consentendo al cliente di utilizzare antenne di ricezione più piccole e avere prestazioni migliori, soprattutto in caso di tempo atmosferico avverso."

 Si è trattato del 158esimo lancio orbitale globale del 2022, il 152esimo a concludersi con successo. Si è trattato inoltre del 51esimo Falcon 9 lanciato nel 2022, il 77esimo per gli Stati Uniti, ancora saldamente al comando di questa classifica con la Cina che insegue con 51 voli.

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Massimo Martini

Sono appassionato di astronomia e di astronautica fin da quella notte del luglio 1969 quando, a poco più di sei anni, vidi i primi uomini mettere piede sulla Luna. La passione è cresciuta con gli anni e, sebbene non si sia trasformata in attività lavorativa, sono diventato un grande appassionato. Nel 1992, in pieno viaggio di Nozze, sono riuscito a trascinare persino la mia dolce metà al Kennedy Space Center per vedere il lancio del primo italiano nello spazio. Dal 2000 al 2017 ho realizzato e curato il sito astronautica.us che è stato sempre aggiornato ed il più possibile affidabile nelle informazioni. Purtroppo, per motivi personali sono stato costretto a chiudere il sito nel luglio 2017.
Sono stato, assieme a mia moglie, uno dei responsabili delle prime tre edizioni della convention 'AstronautiCON', che hanno visto anche la presenza di illustri ospiti nel campo astronautico. Al momento collaboro saltuariamente con la rivista del settore 'Spazio Magazine', attivamente con il sito aliveuniverse.today ed ho una rubrica fissa astronomica sul magazine locale 'Quello che c'è'.

www.astronautica.us | Questo indirizzo email è protetto dagli spambots. È necessario abilitare JavaScript per vederlo.
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