Altri cinquantatré satelliti per Internet Starlink sono entrati in orbita partendo da Cape Canaveral in cima a un razzo Falcon 9 domenica in occasione del 31esimo lancio dell'anno di SpaceX, raggiungendo così il numero di missioni che la compagnia aveva raggiunto in tutto il 2021 e mantenendo un ritmo di un volo a settimana. Il razzo Falcon 9 è decollato dal pad 40 della Cape Canaveral Space Force Station alle 10:20 locali (le 14:20 UTC) di domenica 17 luglio. I nove motori Merlin 1D hanno preso vita con 771 tonnellate di spinta bruciando ossigeno liquido e cherosene raffinato RP-1 per spingere il lanciatore Falcon 9 verso il cielo.

 Dirigendosi a nord-est, il Falcon 9 ha sorvolato l'Oceano Atlantico e si è arrampicato attraverso nuvole sparse, alzandosi da terra prima che rovesci e temporali si spostassero sullo spazioporto. Il lanciatore ha superato la velocità del suono in meno di un minuto e ha spento i motori del primo stadio dopo circa due minuti e mezzo dall'inizio della missione. Il primo stadio si è staccato dallo stadio superiore e ha raggiunto un'altitudine massima di circa 135 chilometri prima di ricadere nell'atmosfera, utilizzando quattro alette a griglia in titanio per il controllo e un'accensione frenante con tre dei suoi motori per rallentare rientro.

 Un'ultima accensione di atterraggio con il motore centrale del booster si è verificata quando il razzo ha esteso le quattro zampe di atterraggio per stabilirsi sul ponte della nave drone "Just Read the Instructions", che stazionava a circa 650 chilometri a nord-est di Cape Canaveral. L'atterraggio sulla nave drone, delle dimensioni di un campo di calcio, ha segnato il 131esimo atterraggio di un booster Falcon e il 13esimo volo di questo primo stadio, noto come numero di serie B1051. Questo booster è uno dei più antichi della flotta di razzi riutilizzabili di SpaceX. B1051 ha debuttato a marzo 2019 con il primo volo di prova senza pilota della navicella spaziale Crew Dragon di SpaceX. Da allora, il booster ha lanciato la Radarsat Constellation Mission canadese, il satellite radiofonico SXM 7 di SiriusXM e nove missioni Starlink.

 B1051 è diventato il terzo booster nell'inventario di SpaceX a raggiungere il traguardo dei 13 voli e ora ha lanciato 582 satelliti nella sua carriera lunga più di tre anni. SpaceX ha certificato l'attuale generazione di booster Falcon 9 per almeno 15 missioni, un'estensione della certificazione originale di 10 voli. Il lancio di domenica, denominato Starlink 4-22, ha seguito un profilo simile alla maggior parte delle recenti missioni Starlink di SpaceX, con il computer di guida del Falcon 9 che puntava su un'orbita ellittica che variava in un'altitudine compresa tra 232 e 338 chilometri.

 Lo stadio superiore del Falcon 9 ha tenuto acceso il suo singolo motore Merlin fino a quasi T+9 minuti. Durante l'accensione dello stadio superiore, il Falcon 9 ha rilasciato via le due semi-ogive della protezione anteriore. Una nave da recupero di SpaceX, posta nell'Atlantico, estrarrà i gusci della carenatura dal mare dopo la loro discesa con i paracadute. SpaceX ha affermato che il lancio di domenica è stato il 50esimo volo di un razzo Falcon a riutilizzare le semi-ogive.

spacex f9 starlink4 22 liftoff

Nella foto il decollo del razzo Falcon 9 per la missione Starlink 4-22. Credito: Stephen Clark / Spaceflight Now

 Dopo lo spegnimento del motore, il secondo stadio ha attraversato l'Oceano Atlantico settentrionale prima di rilasciare i 53 satelliti Starlink a T+più 15 minuti e 28 secondi. Lo stadio superiore si è ruotato prima di rilasciare i satelliti Starlink. I satelliti piatti, ciascuno con una massa di oltre un quarto di tonnellata, sono volati via liberi dal Falcon 9 dopo che il razzo ha rilasciato le barre di ritenzione che mantengono i satelliti saldamente attaccati al veicolo spaziale durante l'ascesa. Una volta liberi dal razzo, i satelliti si allontaneranno gli uni dagli altri, dispiegheranno i pannelli solari e accenderanno i loro motori a ioni, alimentati a gas krypton, per salire a un'altitudine di 540 chilometri.

 I satelliti Starlink forniscono servizi Internet a banda larga ai clienti SpaceX in tutto il mondo. SpaceX costruisce i satelliti presso un proprio stabilimento a Redmond, Washington. Con il lancio dei 53 satelliti di domenica, la SpaceX ha inviato in orbita 2.858 veicoli spaziali Starlink, inclusi prototipi e satelliti già dismessi. Secondo Jonathan McDowell, un astrofisico ed esperto inseguitore di attività di volo spaziale, la SpaceX ha ora più di 2.500 satelliti Starlink attualmente in funzione nello spazio, in servizio o in manovra verso le loro orbite operative finali. Sono circa sei volte più satelliti della seconda flotta di veicoli spaziali in orbita: la costellazione di 428 satelliti Internet di proprietà di OneWeb.

 La rete di prima generazione di SpaceX sarà composta da 4.408 satelliti operativi che voleranno in cinque "gusci" orbitali a diverse inclinazioni. La Federal Communications Commissions ha autorizzato SpaceX a gestire fino a 12.000 satelliti Starlink e SpaceX ha segnalato che potrebbe lanciarne di più se vedrà una domanda commerciale sufficiente. 

 Il lancio di domenica è stata la quarta missione SpaceX di luglio, dopo i precedenti lanci di Falcon 9/Starlink da Cape Canaveral il 7 luglio e dalla base della forza spaziale di Vandenberg in California il 10 luglio. Giovedì un razzo Falcon 9 era stato lanciato dal Kennedy Space Center con una capsula Dragon Cargo diretta alla Stazione Spaziale Internazionale (ISS). Con 31 missioni già completate quest'anno, SpaceX è sulla buona strada per quasi raddoppiare la sua velocità di lancio rispetto al 2021. SpaceX ha lanciato 31 missioni Falcon 9 lo scorso anno e ha volato razzi Falcon 9 26 volte nel 2020.

 L'aumento della velocità di volo è consentito dalla ristrutturazione del razzo semplificata, dall'elevata domanda di missioni Starlink e dall'uso più regolare del sito di lancio di SpaceX presso la base spaziale di Vandenberg in California, che ha ospitato finora sei lanci del Falcon 9 quest'anno. L'anno scorso si erano infatti avuti solo tre lanci del Falcon 9 dalla California e un solo volo SpaceX nel 2020. La SpaceX prevede altri due lanci entro la prossima settimana, entrambi aggiungendo più satelliti Starlink alla rete commerciale a banda larga. Un razzo Falcon 9 dovrebbe decollare da Vandenberg giovedì e un altro Falcon 9 dovrebbe essere lanciato dal Kennedy Space Center in Florida domenica prossima, 24 luglio.

spacex f9 starlink4 22 satellite

Nell'immagine, tratta dal webcast, a destra il rilascio delle due semiogive protettive. A sinistra il B1051 appena sganciato dal secondo stadio Credito: SpaceX

 Intanto la SpaceX ha fatto sapere che tra l'inizio di dicembre 2021 e la fine di maggio 2022, la società ha eseguito 6.873 manovre per garantire che nessuno dei suoi satelliti fosse a rischio di collisione tra di loro o con veicoli spaziali appartenenti ad altri operatori. Queste erano superiori alle azioni che avrebbe dovuto intraprendere se Starlink avesse scelto di aderire agli standard del settore. Ciò è dovuto al fatto che SpaceX esegue le manovre quando c'è una probabilità di collisione di 0,00001 mentre l'industria segue uno standard di 0,0001.

 La SpaceX ha anche condiviso che, a causa del test missilistico anti-satellite della Federazione Russa avvenuto a novembre, la compagnia ha dovuto manovrare i suoi satelliti più di 1.700 volte per evitare la nuvola di detriti. Il test aveva visto il missile balistico A-235 Nudol anti-satellite russo con ascesa diretta mirare a un satellite (Kosmos 1408) in orbita bassa terrestre (LEO) ad altitudini leggermente inferiori rispetto ai satelliti Starink. Ciò ha provocato almeno 1.500 pezzi di detriti, secondo le stime del Dipartimento di Stato Americano, e un evento quasi ravvicinato pericolosamente (meno di 14 metri) tra un pezzo di detrito e un satellite scientifico cinese nel gennaio 2022.

 Quello di domenica è stato infine anche l'86esimo lancio orbitale globale del 2022, l'83esimo a concludersi con successo.