Scritto: Domenica, 13 Febbraio 2022 01:50 Ultima modifica: Domenica, 13 Febbraio 2022 18:50

OneWeb 13 e l'ultimo fallimento di Astra


Negli scorsi giorni si sono tenuti due lanci orbitali, il primo con un razzo Sojuz che ha piazzato in orbita altri satelliti della costellazione OneWeb ed il secondo con un nuovo fallimento del vettore di Astra.

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Il decollo del razzo Sojuz per la 27esima missione da Kourou.
Il decollo del razzo Sojuz per la 27esima missione da Kourou.
Crediti: ESA-CNES-Arianespace/Optique Video du CSG – P. Piron.

 Arianespace ha lanciato un altro lotto di satelliti OneWeb il 10 febbraio nella prima missione del fornitore di servizi di lancio del 2022. Un razzo Sojuz 2.1b, missione VS-27, è decollato dalla rampa SLZ dello spazioporto di Kourou, nella Guyana francese, alle 15:09 locali (le 19:09 italiane) trasportando 34 satelliti per la rete a banda larga in orbita bassa terrestre (LEO) di OneWeb. Tutti i satelliti sono stati rilasciati dallo stadio superiore Fregat del razzo nel corso di quasi quattro ore, secondo un post sui social media di OneWeb, in un'orbita quasi polare a circa 475 chilometri di altezza.

 I satelliti, di circa 147,5 kg ognuno, sono stati successivamente rilasciati a gruppi durante il resto della missione di 3 ore e 33 minuti. La massa totale del carico utile dispiegata era di circa 5.015 kg. Il rilascio dei satelliti è stato intercalato dalle accensioni del motore dello stadio superiore Fregat ACS. Fregat ha eseguito successivamente un'accensione per l'abbassamento dell'orbita diverse ore dopo il lancio.

 I precedenti lanci di OneWeb da Baikonur e Vostochny hanno trasportato fino a 36 satelliti alla volta. I satelliti si alzeranno nelle prossime settimane a un'altitudine operativa di circa 1.200 chilometri, dove si uniranno agli altri già presenti per portare la rete a 428, di una costellazione pianificata di 648. Il lancio di OneWeb arriva poco meno di una settimana dopo che un lotto di satelliti Starlink ha incontrato una tempesta geomagnetica durante la salita post-lancio alle loro orbite operative. SpaceX ha dichiarato l'8 febbraio che fino all'80% di questo lotto di 49 satelliti Starlink rientrerà presto nell'atmosfera, o di conseguenza, lo ha già fatto. La portavoce di OneWeb, Katie Dowd, ha affermato che la tempesta geomagnetica non è un problema per i satelliti di OneWeb perché "sono inseriti in orbita molto più in alto" dei satelliti Starlink. SpaceX schiera intenzionalmente gli Starlink in un'orbita iniziale bassa in modo che tutti i satelliti che si guastano durante il check-out anticipato deorbitino naturalmente in modo rapido, mantenendo più pulita quella quota da rottami.

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Nella foto i satelliti OneWeb a Korou, appena scaricati dal container che li ha trasportati. Crediti: ESA-CNES-Arianespace/Optique Video du CSG – G Barbaste.

 Il lancio del 10 febbraio è stata la tredicesima missione di Arianespace per OneWeb, ma solo la seconda a utilizzare un razzo Sojuz lanciato dal Guiana Space Center. L'ultima volta è avvenuto nel febbraio 2019, quando Arianespace ha lanciato i primi sei satelliti di OneWeb. Ad oggi, Arianespace ha lanciato cinque missioni Sojuz per OneWeb dal Cosmodromo di Baikonur in Kazakistan e sei dal Cosmodromo di Vostochny in Russia. Arianespace ha dichiarato che prevede di lanciare il resto della costellazione di OneWeb quest'anno per consentire all'azienda di fornire servizi globali quanto prima.

 Nel frattempo, OneWeb continua a firmare accordi con aziende di tutto il mondo per distribuire i servizi di connettività previsti. L'ultimo di questi è stato il 7 febbraio, quando OneWeb ha annunciato un accordo di distribuzione con il fornitore di comunicazioni satellitari Marlink per collegare le operazioni commerciali in località remote. L'accordo si concentra inizialmente sul settore energetico nelle regioni al di sopra del 50° parallelo nord, ha affermato OneWeb, ma si espanderà all'inizio del prossimo anno per includere i settori marittimo, imprenditoriale e umanitario globali. Marlink ha recentemente firmato un accordo simile con l'operatore satellitare SES che consentirebbe ai clienti di Marlink di accedere a O3b mPower, la costellazione dell'orbita terrestre media di prossima generazione che SES prevede di iniziare a implementare quest'anno. A settembre, la società di private equity Providence Equity Partners ha accettato di acquistare la maggioranza di Marlink in una transazione per un valore di 1,4 miliardi di dollari.

 Il prossimo lancio OneWeb è previsto per il 5 marzo, con un razzo Sojuz 2.1b da Baikonur. Si è trattato del 12esimo lancio orbitale globale del 2022, il primo per Arianespace che gestisce i lanci Sojuz da Kourou.

 Meno di due ore dopo, sempre sul continente americano, questa volta del Sud, è avvenuto il quinto lancio, il primo operativo del vettore Rocket di Astra. Quattro nano-satelliti finanziati dalla NASA sono andati persi giovedì quando un razzo Astra per la missione LV0008, è andato fuori controllo pochi minuti dopo il decollo da Cape Canaveral, la quarta volta su cinque tentativi che la nuova società spaziale americana non è riuscita a raggiungere l'orbita.

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Nell'immagine il momento del decollo del razzo Astra Rocket 3.3 per la missione ELANA 41. Crediti: Astra Space/NSF.

 Il veicolo di lancio di Astra, alto 13,1 metri, chiamato Rocket 3.3, è decollato dallo Space Launch Complex 46 presso la Cape Canaveral Space Force Station alle 15:00 locali (le 21:00 italiane). Si è trattato del primo volo dalla SLC 46 dal lancio di un Minotaur 4 avvenuto il 26 agosto 2017. Rocket 3.3, alimentato a cherosene ed ossigeno liquido, ha volato verso Est per quasi tre minuti, dirigendosi sull'Oceano Atlantico per mettere in orbita quattro CubeSat sia di NASA che di team universitari di tre stati americani.

 Ma la missione, chiamata Educational Launch of Nanosatellite (ELaNa) 41, è andata storta quando il secondo stadio del razzo avrebbe dovuto separarsi dal primo stadio dopo circa tre minuti di volo. Il video di bordo trasmesso sulla Terra ha mostrato che i cinque motori Delphin del razzo si spegnevano come previsto. Pochi istanti dopo, le due metà dell'ogiva protettiva del carico utile del razzo avrebbero dovuto essere rilasciate, rivelando lo stadio superiore del Rocket 3.3 ed il dispenser dei satelliti. Il razzo avrebbe quindi dovuto accendere il suo motore dello stadio superiore Aether per cinque minuti e mezzo immettendo in orbita i CubeSat. Ma gli eventi critici di separazione non sono sembrati andare secondo i piani. Il video di bordo ha mostrato che l'ogiva non è riuscita a staccarsi completamente fino a quando il secondo stadio non si è acceso. Pochi istanti dopo, una telecamera di bordo ha mostrato lo stadio superiore che cadeva fuori controllo a più di 140 chilometri sopra l'Atlantico.

 Carolina Grossman, direttore della gestione dei prodotti di Astra, ha dichiarato durante la diretta nel webcast di lancio dell'azienda che il razzo non ha raggiunto l'orbita. "Purtroppo, abbiamo sentito che si è verificato un problema durante il volo che ha impedito la consegna dei carichi utili dei nostri clienti in orbita oggi," ha affermato Grossman. "Siamo profondamente dispiaciuti per i nostri clienti." I detriti del razzo e dei suoi carichi utili sono caduti nell'Atlantico a nord-est di Cape Canaveral. La missione mirava a posizionare i quattro CubeSat, ciascuno delle dimensioni di un tostapane, in un'orbita alta 500 chilometri con un'inclinazione di 41 gradi rispetto all'equatore. Il lancio è stato ritardato rispetto al mese scorso poiché Astra si è dilungata alla preparazione del razzo per il decollo. I tentativi di lancio previsti sabato e lunedì sono stati cancellati da un problema con un radar di portata e da un problema di latenza con la telemetria proveniente dal razzo. I

 l fallimento del lancio di giovedì ha causato una battuta d'arresto ad Astra, che ha messo in orbita per la prima volta un carico utile fittizio a novembre. Tre precedenti tentativi di lancio orbitale non erano stati all'altezza del loro obiettivo, dando ad Astra un record negativo di 1 successo su 5 sui tentativi di lancio orbitale fino ad oggi.

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Nella foto il decollo del razzo Astra Rocket 3.3 per la missione ELaNA 41. Crediti: Michael Cain / Spaceflight Now / Coldlife Photography.

 I fallimenti di lancio sono comuni per i nuovi razzi, ma Astra sperava che il volo dimostrativo di giovedì avrebbe aiutato a spianare la strada a missioni più regolari. Astra alla fine punta a una tariffa di volo giornaliera. Astra ha rifiutato di fornire ulteriori dettagli sul fallimento del lancio di giovedì. La missione è stata la prima della compagnia a partire da Cape Canaveral, dopo i precedenti voli di prova dall'Alaska. Sarebbe stato anche il primo lancio di Astra a trasportare nello spazio satelliti funzionali.

 Il razzo di Astra è piccolo rispetto ad altri veicoli di lancio che volano da Cape Canaveral. Il veicolo Rocket 3.3 è alto come un edificio di quattro piani e misura 1,3 metri di diametro. È cinque volte più corto del razzo Falcon 9 di SpaceX e ha all'incirca la stessa altezza del vano di carico sopra il Falcon 9. Il razzo è dimensionato per trasportare un carico utile fino a 50 chilogrammi in un'orbita di 500 chilometri, secondo Astra, una delle numerose società di lancio che osservano il crescente mercato dei piccoli satelliti.

 Con il volo di giovedì, il razzo di Astra è diventato il più piccolo lanciatore di classe orbitale mai decollato da Cape Canaveral ed è uno dei più piccoli lanciatori di satelliti al mondo. Astra è una delle numerose aziende che cercano di ritagliarsi una nicchia nel mercato del lancio di piccoli satelliti in rapida crescita, offrendo viaggi in orbita relativamente a basso costo per veicoli spaziali commerciali, militari e scientifici. Il lancio di giovedì è stato un volo dimostrativo per il programma Venture Class Launch Services della NASA, che ha selezionato Astra per la missione di prova con un contratto di lancio da 3,9 milioni di dollari. La NASA ha detto che Astra lavorerà con la Federal Aviation Administration su un'indagine sul fallimento del lancio.

 Uno dei CubeSat persi giovedì sul razzo di Astra è stato sviluppato dagli studenti della New Mexico State University. Chiamato INCA, il satellite avrebbe dovuto raccogliere dati sulle radiazioni in orbita bassa terrestre. Un altro piccolo veicolo spaziale, chiamato QubeSat, proveniva dall'Università della California, Berkeley, e doveva testare nuove tecnologie di giroscopi in miniatura. La missione BAMA 1, sviluppata presso l'Università dell'Alabama, era stata progettata per dimostrare un dispositivo a vela di trascinamento progettato per aiutare i vecchi satelliti e la spazzatura spaziale a uscire dall'orbita. Il carico utile finale era un CubeSat ,chiamato R5-S1, del Johnson Space Center della NASA a Houston. La NASA ha affermato che gli obiettivi della missione includevano la dimostrazione del rapido sviluppo di CubeSat e il test di tecnologie utili per l'ispezione nello spazio, che potrebbero rendere il volo spaziale umano più sicuro ed efficiente.

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Un team di studenti lavorano sull'INCA CubeSat. Crediti: New Mexico State University

 "Missioni come queste sono fondamentali per lo sviluppo di nuovi veicoli di lancio in questo settore commerciale in crescita," ha affermato Hamilton Fernandez, mission manager del Launch Services Program della NASA. “Il team di Astra ha dimostrato dedizione nel supportare la missione della NASA. Le lezioni apprese andranno a beneficio loro e dell'agenzia in futuro". La NASA ha precedentemente assegnato missioni dimostrative VCLS a Rocket Lab e Virgin Orbit, che hanno completato con successo i loro primi lanci per l'agenzia spaziale statunitense nel 2018 e 2021. La NASA ha annunciato un nuovo round di contratti VCLS nel 2020 per Astra, Firefly Aerospace e Relativity Space. Le missioni VCLS offrono alla NASA informazioni dettagliate sui team tecnici e di gestione delle aziende, sulle procedure e sui processi e sui loro progetti hardware. Le missioni demo VCLS sono anche un trampolino di lancio verso la certificazione dei nuovi lanciatori smallsat per portare in orbita satelliti NASA più costosi. La certificazione non è richiesta per le missioni demo stesse. L2 Solutions e Spaceflight sono broker di lancio, che agiscono come agenti che abbinano i satelliti a un'ampia gamma di razzi. Gli altri fornitori di VADR stanno attualmente pilotando o sviluppando razzi di varie dimensioni, in grado di lanciare piccoli satelliti su missioni dedicate o su lanci in condivisione.

 Prima del fallimento di LV0008, la prossima missione di Astra doveva partire dall'Alaska questa primavera. Non è immediatamente chiaro come il fallimento possa influenzare il calendario di quella missione. La negoziazione delle azioni Astra in Borsa è stata temporaneamente interrotta dopo che il prezzo delle azioni è crollato a seguito del fallimento di giovedì.

 Astra è stata fondata nel 2016 da Chris Kemp e Adam London. Kemp, fondatore di diverse startup tecnologiche precedenti, è il CEO di Astra. London è un ingegnere aerospaziale con un dottorato di ricerca al MIT. La sede dell'azienda ad Alameda, in California, funge da centro di controllo del lancio, fabbrica e sito di test del motore di Astra. Il fallimento del lancio è arrivato il giorno dopo la presentazione di una causa per conto di investitori contro Kemp e Kelyn Brannon, chief financial officer di Astra, per presunte violazioni delle leggi sui titoli. Astra ha affermato di ritenere che "le affermazioni siano prive di merito" e "si difenderà vigorosamente da queste affermazioni". Astra è diventata pubblica l'anno scorso in una fusione con una società di acquisizione per scopi speciali, una strategia utilizzata da molte altre società spaziali che sperano di acquisire finanziamenti e aumentare il loro valore sul mercato azionario. Si è trattato del 13esimo lancio orbitale globale del 2022, il primo a fallire.

Letto: 546 volta/e Ultima modifica Domenica, 13 Febbraio 2022 18:50

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Massimo Martini

Sono appassionato di astronomia e di astronautica fin da quella notte del luglio 1969 quando, a poco più di sei anni, vidi i primi uomini mettere piede sulla Luna. La passione è cresciuta con gli anni e, sebbene non si sia trasformata in attività lavorativa, sono diventato un grande appassionato. Nel 1992, in pieno viaggio di Nozze, sono riuscito a trascinare persino la mia dolce metà al Kennedy Space Center per vedere il lancio del primo italiano nello spazio. Dal 2000 al 2017 ho realizzato e curato il sito astronautica.us che è stato sempre aggiornato ed il più possibile affidabile nelle informazioni. Purtroppo, per motivi personali sono stato costretto a chiudere il sito nel luglio 2017.
Sono stato, assieme a mia moglie, uno dei responsabili delle prime tre edizioni della convention 'AstronautiCON', che hanno visto anche la presenza di illustri ospiti nel campo astronautico. Al momento collaboro saltuariamente con la rivista del settore 'Spazio Magazine', attivamente con il sito aliveuniverse.today ed ho una rubrica fissa astronomica sul magazine locale 'Quello che c'è'.

www.astronautica.us | Questo indirizzo email è protetto dagli spambots. È necessario abilitare JavaScript per vederlo.
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