Il dispiegamento iniziale della costellazione satellitare a banda larga di OneWeb ha raggiunto la sua fase intermedia giovedì, con il lancio di altri 36 satelliti a bordo di un razzo russo Soyuz 2.1b. Il decollo dal cosmodromo di Vostochny, nella Russia orientale, è avvenuto alle 18:40 locali (le 11:40 locali) del 14 ottobre 2021. Il lancio di giovedì è l'undicesimo di una serie di voli per distribuire la costellazione iniziale di 648 satelliti di OneWeb in orbita. Con 322 satelliti già in orbita e altri 36 in arrivo con questo lancio, il completamento di questa missione significa che è stata dispiegata più della metà della costellazione iniziale. La missione di OneWeb è creare una piattaforma di connettività globale attraverso una costellazione satellitare di nuova generazione in orbita terrestre bassa. La costellazione OneWeb fornirà connettività ad alta velocità e bassa latenza a un'ampia gamma di settori di clienti, tra cui l'aviazione, la navigazione, le imprese e il governo. Fondamentale per il suo scopo, OneWeb cerca di portare la connettività nei luoghi più difficili da raggiungere, dove la fibra non può raggiungere, e quindi colmare il divario digitale. Il primo appaltatore del satellite è OneWeb Satellites, una joint venture fra OneWeb e Airbus Defence and Space. I satelliti sono stati prodotti in Florida, negli Stati Uniti, nei suoi stabilimenti di produzione di satelliti all'avanguardia che possono costruire fino a due satelliti al giorno su una linea di produzione in serie dedicata all'assemblaggio, all'integrazione e ai test di veicoli spaziali. Il lancio dei satelliti è stato operato da Arianespace e dalla sua affiliata euro-russa Starsem sotto contratto con Glavkosmos, una sussidiaria di Roscosmos, l'agenzia spaziale russa. Arianespace è responsabile della missione complessiva e dell'idoneità al volo, con il supporto di Starsem per le attività della campagna di lancio. RKTs-Progress (il Samara Space Center) è responsabile della progettazione, dello sviluppo, della produzione e dell'integrazione del veicolo di lancio a tre stadi Sojuz. NPO Lavotchkin è responsabile delle operazioni di preparazione al lancio e del volo del veicolo orbitale Fregat.

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Nella foto il razzo Sojuz 2.1b sulla rampa S1 del Cosmodromo di Vostochny per l'undicesima missione di OneWeb. Crediti: Roscosmos

 Il lancio di giovedì ha utilizzato un razzo Sojuz con numero di serie X15000-009 su un volo designato ST36 da Arianespace e Starsem. La missione è durata tre ore 51 minuti e 40 secondi dal decollo fino alla separazione dell'ultimo satellite. Il volo è iniziato dal cosmodromo di Vostochny, il più recente sito di lancio della Russia che ha sostenuto il suo primo lancio nell'aprile 2016. Situato nell'Oblast orientale dell'Amur, in Russia, è stato costruito sul sito dell'ex base missilistica Svobodny che in precedenza aveva ospitato un piccolo numero di lanci orbitali con il razzo Start a combustibile solido. Vostochny ha attualmente strutture di lancio per i razzi Sojuz, con un complesso di lancio Angara in costruzione. Il complesso Sojuz a Vostochny è designato Pad 1S. Lunedì il razzo era arrivato alla rampa di lancio in preparazione della missione OneWeb. Il conto alla rovescia finale è iniziato circa nove ore prima del decollo con i controlli del sistema sul razzo e sull'infrastruttura di terra prima che le operazioni procedessero al rifornimento quattro ore e mezza prima del lancio. Per Sojuz, la sequenza di avvio finale ha visto i motori del primo e del secondo stadio accendersi a T-16 secondi. Ciascuno dei quattro booster del primo stadio è alimentato da un singolo motore RD-107A mentre il secondo stadio è alimentato da un RD-108A che incorpora quattro ugelli per il controllo dell'assetto del razzo. Una volta confermata una buona accensione in tutte le camere di combustione, è stato inviato un segnale per portare i motori alla massima spinta a T-4 secondi, seguito poco dopo dal decollo. Per i primi 117 secondi del volo, i motori del primo e del secondo stadio hanno funzionato insieme per spingere Sojuz attraverso le dense regioni inferiori dell'atmosfera terrestre. Una volta che il primo stadio ha consumato il suo propellente, si è spento e si è separato, con i quattro booster allontanati dal secondo stadio scaricando l'ossigeno residuo dai loro nasi. In una giornata limpida, la "croce di Korolev" - dal nome del capo progettista del razzo - può essere vista mentre i booster cadono dal secondo stadio ancora in funzione. Una volta che il razzo è uscito dalla parte aerodinamicamente più sensibile del volo, la carenatura del carico utile non è stata più necessaria e si è separata a circa T+3 minuti e 35 secondi. Il secondo stadio ha continuato a funzionare fino a T+4 minuti 46 secondi quando si è verificato l'evento di separazione dello stadio successivo. Per la separazione fra il secondo e terzo stadio, Sojuz utilizza un approccio definito "fuoco caldo", in cui il motore RD-0124 del terzo stadio si accende mentre il secondo stadio è ancora in funzione. Questa "operazione a caldo" assicura che il razzo rimanga in costante accelerazione in avanti in modo che i propellenti nei serbatoi del terzo stadio rimangano pronti per l'accensione.

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Nella foto dall'alto il razzo Sojuz 2.1b mentre viene trasportato orizzontale sulla rampa S1 del Cosmodromo di Vostochny per l'undicesima missione di OneWeb. Crediti: Glavkosmos.

 Un inter-stadio reticolare tra il secondo e il terzo stadio permette ai gas di scarico di fuoriuscire nei momenti tra l'accensione del terzo stadio e la separazione del secondo stadio. Pochi secondi dopo la separazione del secondo stadio, anche la gonna finale del terzo stadio viene rilasciata, dividendosi in tre sezioni e cadendo dal veicolo. Il terzo stadio è rimasto acceso per circa quattro minuti e mezzo e ha dispiegato lo stadio superiore Fregat pochi secondi dopo il suo esaurimento. La prima accensione del motore S5.92 dello stadio superiore Fregat è iniziata a T+9 minuti e 22 secondi ed è durata circa cinque minuti. Poco meno di un'ora dopo, Fregat si è avviato di nuovo per un'altra breve accensione per circolarizzare la sua orbita, preparandosi per il dispiegamento dei satelliti OneWeb. I satelliti si sono separati in nove gruppi di quattro, con un intervallo di poco più di 19 minuti tra ogni evento di separazione. I primi quattro satelliti si sono separati un'ora e 18 minuti dopo il lancio, mentre gli ultimi quattro si sono separati a tre ore, 51 minuti e 40 secondi. Avendo dispiegato i suoi carichi utili, Fregat ha acceso nuovamente il suo motore per uscire dall'orbita, concludendo così la missione. I satelliti, dal peso di 147,5 kg ognuno, sono stati inseriti in orbite di 450 km x 84,7 gradi di inclinazione. In seguito si eleveranno in orbite operative di 1.200 km. La massa totale del carico utile immesso in orbita era di 5.310 kg. Il lancio di giovedì dovrebbe essere l'ultima missione OneWeb dell'anno, ponendo fine a una serie di sette lanci negli ultimi sei mesi e mezzo. La prossima missione OneWeb era prevista a fine dicembre ma è slittata al 2022. Per Arianespace si è trattato del decimo lancio orbitale del 2021. Invece questo è stato il 97esimo lancio orbitale globale del 2021, il 91esimo a concludersi con successo.