Jared Isaacman, il miliardario che ha noleggiato il volo "Inspiration4", in parte per raccogliere fondi per il St. Jude Children's Research Hospital, ha svelato oggi i restanti due passeggeri del volo. Sian Proctor, 51 anni, pilota privato che ha conseguito un master in geologia e un dottorato in educazione scientifica, servirà come suo co-pilota mentre Chris Sembroski, un ingegnere di Seattle, servirà come specialista di missione. Si uniranno a Isaacman, un pilota di jet veterano che è il comandante della missione, Hayley Arceneaux, assistente medico di 29 anni al St. Jude, dove è stata curata con successo per un cancro alle ossa quando aveva 10 anni. Hayley diventerà la più giovane americana a volare nello spazio. "Credo che la storia registrerà Inspiration4 come un momento cruciale nell'esplorazione spaziale, come un altro passo importante verso il prossimo grande appuntamento dell'umanità con il destino nello spazio," ha detto Isaacman durante una conferenza stampa tenuta assieme ai suoi compagni di squadra alla base dello storico pad 39A al Kennedy Space Center, in Florida. “Abbiamo promesso un equipaggio che rappresentasse alcune delle migliori qualità umanitarie che esemplificassero gli ideali della nostra missione: leadership, speranza, prosperità e generosità. E sono lieto di annunciare che abbiamo raggiunto questo obiettivo". Proctor ha detto di essere stata scossa da "shock e stupore" quando è stata informata che era stata scelta per volare in base al suo utilizzo del software Shift4 Payments di Isaacman per commercializzare le sue opere d'arte. "È quel momento 'sì' che cambia la vita, qualcosa che ho voluto per tutta la vita," ha detto Proctor, un astronauta finalista nelle selezioni NASA del 2009. "Sono così grata e così felice di essere qui. Mi sento così fortunata ad andare nello spazio con queste persone intorno a me." Allo stesso modo, Sembroski, un 41enne a cui è stato dato il posto da un amico non identificato che ha vinto un concorso per raccogliere fondi per l'ospedale pediatrico St. Jude, ha detto di essere rimasto esterrefatto nello scoprire che gli era stato regalato un passaggio in orbita. "È ancora così surreale," ha detto. "Avere l'opportunità con questi ragazzi di condividere quel momento di ispirazione con il mondo, di condividere quella generosità che mi è stata concessa e portare quel messaggio a tutti gli altri, non posso davvero descriverlo meglio di, wow!"

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Nelle immagini l'equipaggio della missione privata Inspiration4: da sinistra Hayley, Sembroski, Isaacman e Proctor. Credit: Inspiration4

SpaceX punta a una data di lancio non prima del 15 settembre 2021, inserendo la missione tra i voli dei veicoli della NASA verso la Stazione Spaziale Internazionale (ISS) e un affollato manifesto commerciale. Inspiration4 sarà il primo volo spaziale orbitale interamente civile e non governativo. “Penso che dovrebbe inviare un messaggio di tutte le cose a venire, giusto? Un giorno in futuro, tra 50 o cento anni, avrai una base lunare, probabilmente avrai una sorta di colonia marziana," ha detto Isaacman. "Ma devi iniziare da qualche parte. E penso che quando questa missione sarà completa, le persone la guarderanno e diranno che era la prima volta che le persone comuni potevano andare nello spazio. E questo è importante.”

Benji Reed, che gestisce le missioni pilotate di SpaceX, ha detto che la compagnia prevede di utilizzare un primo stadio Booster Falcon 9 che abbia volato in precedenza e la stessa capsula Crew Dragon - 'Resilience' - che ha trasportato quattro astronauti della NASA alla Stazione Spaziale Internazionale (ISS) lo scorso novembre. La navicella dovrebbe riportare sulla Terra il suo equipaggio della NASA il 28 aprile. Reed ha detto che il veicolo sarà accuratamente ispezionato e rinnovato per il volo Inspiration4 e dotato di una cupola al posto dell'adattatore di aggancio e di un portello normalmente in posizione per un collegamento con la stazione spaziale. Il risultato sarà una vista emisferica senza ostacoli della Terra sotto e delle stelle sopra. "È la cosa più bella di sempre," ha detto Reed. "Abbiamo svolto tutto il lavoro di ingegneria ... per garantire che tutto sia al sicuro e che non precluda alcun utilizzo di questo veicolo spaziale per altre missioni." Isaacman e i suoi compagni seguiranno la stessa traiettoria generale usata dagli equipaggi diretti alla stazione, lanciandosi in un'orbita inclinata di 51,6 gradi rispetto all'equatore. Ciò consentirà a SpaceX di utilizzare le stesse procedure già in atto per le missioni della NASA in caso di interruzione di emergenza. La NASA fa affidamento sull'ampio supporto dell'Air Force per i voli della diretti alla stazione spaziale in caso di un malfunzionamento che potrebbe innescare e interrompere automaticamente e una discesa di emergenza per scendere ovunque lungo una traiettoria che si estende da Cape Canaveral all'Oceano Atlantico settentrionale.

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Nella foto l'equipaggio della missione privata Inspiration4 in visita alla rampa 39A del Kennedy Space Center. Credit: Ben Cooper @LaunchPhoto

Che tipo di risorse per il recupero dell'equipaggio siano disponibili per un lancio puramente commerciale non è stato ancora discusso in dettaglio. In ogni caso, a differenza delle missioni Crew Dragon della NASA, l'equipaggio di Inspiration4 non visiterà la stazione spaziale. Invece, si lanceranno in un'orbita alta 540 km, circa 112 km più in alto di quella della stazione, e gireranno semplicemente intorno al pianeta per tre giorni, godendosi spettacolari vedute della Terra ad alta quota prima di tornare per un ammaraggio dell'Oceano Atlantico. Per quanto riguarda l'addestramento dell'equipaggio, Isaacman ha detto che lui e il suo team subiranno un intenso periodo di lavoro di centrifuga per familiarizzare con gli effetti delle forze, o accelerazioni, che potrebbero sperimentare in volo e ricevere un addestramento dettagliato di emergenza, revisioni tecniche e persino corsi di base in meccanica orbitale. Tutto sommato, ha detto, l'equipaggio di Inspiration4 sarà ben preparato per il primo volo spaziale orbitale interamente civile. "Non stiamo prendendo nessuna scorciatoia su questo," ha detto Isaacman. "Non stiamo prendendo scorciatoie con nessuno dei corsi di formazione associati a questo. ... Mi aspetto pienamente che al momento del lancio saremo tutti pienamente capaci e pronti per eseguire la missione come astronauti commerciali". Reed ha aggiunto: "Far volare questo equipaggio in sicurezza è il nostro obiettivo numero uno e portarli a casa sani e salvi. Daremo loro tutta la formazione di cui hanno bisogno per divertirsi e ottenere il massimo dalla missione, oltre a volare in sicurezza e prendersi cura di eventuali emergenze se dovessero presentarsi."

Di sicuro saranno tre giorni memorabili, sia per i quattro dell'equipaggio che per la storia dell'astronautica!