Scritto: Giovedì, 21 Gennaio 2021 21:20 Ultima modifica: Domenica, 24 Gennaio 2021 19:21

Tre missioni orbitali in 24 ore


La Cina ha iniziato questo terzetto di lanci piazzando in orbita un satellite per telecomunicazioni, poi è toccato ad un Electron di Rocket Lab che ha messo in orbita un 'misterioso' satellite cino-tedesco. La giornata terminava con altri 60 satelliti Starlink a bordo di un Falcon 9 da record.

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Il lancio del razzo Falcon 9 per la missione Starlink F16. Il lancio del razzo Falcon 9 per la missione Starlink F16. Credit: SpaceX

Queste ultime 24 ore hanno visto un balzo verso l'orbita di ben tre missioni spaziali da diverse parti del mondo. Ha iniziato la Cina, con il suo primo lancio spaziale del 2021. Un razzo vettore Lunga Marcia 3B/E è decollato alle 00:25 di Pechino (le 17:25 italiane del 19 gennaio) dalla rampa 2 dal Centro di Lancio Satelliti di Xichang. Il razzo, dopo due accensioni dello stadio superiore, ha piazzato, con successo, nell'orbita prefissata il satellite Tiantong 1-03, un veicolo per il sistema di comunicazione mobile indipendente della Cina. Sviluppato dall'Accademia di Scienza e Tecnologia, il satellite, del peso di circa 5 tonnellate, stabilirà una rete mobile con strutture a terra per fornire servizi di comunicazione mobile in tutte le condizioni meteo, stabili e affidabili via voce, messaggi brevi e dati per gli utenti in Cina e nelle aree circostanti, Medio Oriente, Africa e altri servizi nelle regioni collegate, nonché la maggior parte delle aree marine dell'Oceano Pacifico e dell'Oceano Indiano. Il primo satellite della flotta Tiangong venne lanciato il 5 agosto 2016 e venne seguito dal secondo il 12 novembre 2020. Il lancio di oggi è stato il 358esimo della famiglia Lunga Marcia ed il terzo orbitale di quest'anno.

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Il razzo Lunga Marcia 3B al momento del decollo da Xichang. Credit: News.cn

Il secondo volo orbitale è partito ancora più a Est, dalla Nuova Zelanda, con un razzo Electron della Rocket Lab. Il decollo della 18esima missione di un Electron è avvenuto alle 20:26 locali (le 8:26 italiane) dalla rampa LC-1A del complesso di lancio di Mahia. A bordo del razzo un misterioso piccolo satellite della compagnia tedesca OHB, che pretende di essere un pioniere per una costellazione di comunicazioni di proprietà cinese. Chiamata 'Another One Leaves The Crust' (tradotto in 'Un altro che lascia il suolo', richiamando così la celebre canzone dei Queen 'Another One Bites the Dust', la missione ha visto il primo stadio funzionare regolarmente per circa due minuti e mezzo. Il primo stadio dell'Electron si è separato pochi istanti dopo, consentendo al secondo stadio di accendere il suo unico motore Rutherford, seguito dal rilascio dell'ogiva protettiva del razzo non più necessaria dopo uscito dalla parte più spessa dell'atmosfera terrestre. La Rocket Lab sta sperimentando il recupero dei primi stadi per il riutilizzo, ma la società non ha tentato di recuperare quello della missione di mercoledì. Il secondo stadio ha acceso il suo motore per più di sei minuti per raggiungere un'orbita di parcheggio. Lo stadio superiore si è separato dal secondo stadio dell'Electron, ha sorvolato l'Antartide e poi è tornato verso nord sull'Oceano Atlantico. Il motore Curie dello stadio superiore si è acceso per iniettare l'unico carico utile della missione - un piccolo satellite per comunicazioni costruito dalla società tedesca OHB - nell'orbita polare corretta dopo la separazione avvenuta a diverse centinaia di chilometri sopra la Terra. Peter Beck, fondatore ed Amministratore Delegato di Rocket Lab, ha confermato la conclusione positiva della missione. "Congratulazioni ai nostri partner di missione presso OHB Group," ha detto Beck in una dichiarazione. "Siamo entusiasti di aver iniziato un anno impegnativo con una missione dedicata che dimostra ancora una volta la capacità unica di Electron di fornire ai nostri piccoli clienti satellitari il controllo del loro programma di missione e dei parametri orbitali". I responsabili hanno detto poco sul carico utile che il razzo Electron ha trasportato nello spazio.

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Il razzo Electron al momento del decollo da Mahia. Credit: Rocket Lab

Secondo Rocket Lab, il gruppo OHB, che costruisce satelliti di piccole e medie dimensioni, ha ottenuto il lancio da Rocket Lab attraverso la sua controllata OHB Cosmos. Il carico utile di OHB è un "singolo microsatellite di comunicazione che consentirà a frequenze specifiche di supportare servizi futuri dall'orbita," ha affermato in una nota Rocket Lab. Prima del lancio di mercoledì, OHB e Rocket Lab non avevano rilasciato ulteriori dettagli sul satellite, che è stato costruito dalle divisioni OHB in Germania, Svezia e Repubblica Ceca. I funzionari hanno persino tenuto segreto il nome del satellite. OHB ha finalmente rivelato ufficialmente il nome del veicolo spaziale - GMS-T - in un tweet pubblicato subito dopo il lancio. Peter Beck ha affermato che il lancio è avvenuto sei mesi dopo la firma del contratto con Rocket Lab e OHB, un'inversione di tendenza relativamente rapida per un accordo di servizio di lancio. "Volando come missione dedicata su Electron, OHB ei suoi partner di missione hanno il controllo sui tempi di lancio, l'orbita, il programma di integrazione e altri parametri della missione," aveva detto Beck in una dichiarazione pre-lancio. Con i suoi aggiornamenti più recenti, il lanciatore Electron di Rocket Lab è alto 18 metri e può trasportare circa 200 chilogrammi di carico utile su un'orbita polare alta 500 chilometri. La Rocket Lab vende voli Electron a soli 7 milioni di dollari, offrendo viaggi dedicati a piccoli operatori satellitari per i loro carichi utili. Rispondendo alle domande del sito specialistico Spaceflight Now, un portavoce dell'OHB ha rifiutato di identificare l'utente finale del satellite o di fornire altri dettagli sulla sua missione. "OHB ha acquistato un lanciatore Electron per un cliente," ha detto il portavoce. Anche una breve dichiarazione preparata da OHB, con sede a Brema, in Germania, non includeva ulteriori informazioni sulla natura della missione. “OHB ha sviluppato, costruito e testato un satellite per conto del cliente. Lo opereremo anche fino alla fine della vita operativa del satellite," ha affermato il dott. Lutz Bertling, membro del consiglio esecutivo dell'OHB e responsabile della digitalizzazione, della strategia e dello sviluppo aziendale.

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Dettaglio dell'ogiva del razzo Electron con i loghi di missione 18. Credit: Rocket Lab

Nei giorni precedenti al lancio, l'unico indizio sull'identità del satellite, e sul possibile cliente di OHB per la missione, è stato rivelato in un'immagine della carenatura del carico utile del razzo Electron, che aveva un paio di loghi di missione. Uno dei simboli includeva un'apparente illustrazione del satellite a bordo del razzo, mostrando il veicolo spaziale con quella che sembra essere una coppia di antenne di comunicazione circolari. Le lettere BIU e GMS-T erano visibili su ciascun lato dell'illustrazione del satellite. Secondo alcuni consulenti del mercato satellitare, la GMS potrebbe essere la compagnia cinese Shanghai Spacecom Satellite Tecnology. GMS ha una relazione d'affari con KLEO Connect, una società tedesca con finanziamenti cinesi che cerca di sviluppare una flotta di piccoli satelliti per fornire servizi di monitoraggio delle risorse industriali e trasmissione dati. I primi due satelliti dimostrativi tecnologici di KLEO Connect erano stati lanciati su un razzo cinese nel 2019.

Il trio di lanci odierni si è completato alle 8:02 locali (le 14:02 italiane), quando un razzo vettore Falcon 9 di SpaceX è decollato dal complesso di lancio 39A del Kennedy Space Center, in Florida, con a bordo 60 satelliti della costellazione Starlink. 65 minuti dopo il decollo i satelliti sono stati rilasciati in orbita bassa ed andranno a raggiungere, utilizzando i propri motori ad ioni, il resto della flotta, ora arrivata a superare le 1.000 unità lanciate. Il primo stadio del razzo assegnato a questa missione, B1051.8, ha compiuto il suo ottavo volo (un record) ed è atterrato regolarmente, circa 8 minuti dopo il decollo, al centro della piazzola sulla nave drone 'Just Read The Instructions' (JRTI) posizionata a circa 630 km al largo della costa, nell'Oceano Atlantico. La designazione dei booster di un Falcon 9 deriva dalla struttura interna dei nomi scelta da SpaceX. "B1" significa che è un booster del primo stadio, "051" significa che è il 51esimo booster Falcon 9 costruito e ".8" significa che lo stadio eseguirà il suo ottavo volo.

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Un riassunto dei precedenti voli del primo stadio B1051. Credit: SpaceX

Oltre al record per l'ottavo lancio (e rientro) questo stadio ha volato nuovamente dopo appena 39 giorni dalla precedente missione. Infatti B1051 era stato utilizzato nella missione di dicembre. Il precedente tempo fra un volo ed un altro dello stesso stadio era di 51 giorni. Il Falcon 9 sta abbassando rapidamente i tempi fra un volo e l'altro arrivando sempre più vicina all'obiettivo di diventare il più rapido veicolo di lancio orbitale riutilizzabile al mondo. Da segnalare inoltre che, anche questa missione, non ha visto lo svolgersi dello 'static fire', l'usuale accensione dei 9 motori Merlin 1D, del primo stadio, per verificare la loro prontezza al lancio. La versione Block 5 del razzo Falcon 9 è stata progettata per volare fino a 10 volte senza grandi manutenzioni, e finora, nessun primo stadio è arrivato a tanto. Sebbene un altro booster, B1049, abbiano volato sette volte anch'esso. Di questo passo il primo ad arrivare a dieci lanci non dovrebbe essere molto lontano. Anche le due semi-ogive che proteggono il carico utile nelle prime fasi di volo atmosferico, provenivano da lanci precedenti ed erano state recuperate in mare. Con questo lancio, SpaceX ha consegnato in orbita 1.015 satelliti Starlink, ha partire dai due prototipi "Tintin" lanciati nel febbraio 2018. Di questi 951 sono ancora in orbita, secondo le statistiche mantenute dall'esperto del volo spaziale Jonathan McDowell. Quello di oggi era la missione F16 per l'invio dei satelliti Starlink in orbita. La SpaceX ha intensificato l'implementazione di Starlink lo scorso anno, eseguendo ben 14 lanci. La costellazione verrà dispiegata in fasi, con la prima composta da 1.440 satelliti e l'intera costellazione per un totale di 4.400 satelliti. SpaceX ha anche il permesso di lanciare altri 7.000 satelliti utilizzando una banda di frequenza più alta, se scelgono di farlo, e ha chiesto il permesso di schierare altri 30.000 satelliti, utilizzando le stesse frequenze della costellazione iniziale. Ciò porta la dimensione potenziale della costellazione a 42.000 satelliti, il che consentirà a molti utenti di poter beneficiare di Starlink in tutto il mondo.

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L'ottavo perfetto atterraggio di B1051 sulla nave-drone JRTI. Credit: SpaceX

Il servizio, in versione Beta, è già attivo negli USA e Canada. Accordi commerciali sono già in corso per estenderlo nel Regno Unito ed altri Paesi europei. La rapida crescita della costellazione ha allarmato gli astronomi, preoccupati che Starlink e altre mega-costellazioni possano disturbare pesantemente le loro osservazioni. Parlando durante una sessione del 237esimo incontro dell'American Astronomical Society, tenutosi il 14 gennaio, Patricia Cooper, vicepresidente del programma dei satelliti presso SpaceX, ha affermato che la società ha compiuto passi importanti, nell'ultimo anno, per ridurre l'impatto dei satelliti Starlink sull'astronomia. "Noi di SpaceX abbiamo sicuramente apprezzato quella che definirei una collaborazione tecnica ponderata e creativa con un gruppo sempre più ampio di astronomi," ha detto, risultando in "una comprensione tecnica più profonda e completa dell'intersezione del settore della costellazione satellitare e di progetti specifici influenzano l'astronomia terrestre". Ciò ha portato allo sviluppo di una versione dei satelliti Starlink chiamata VisorSat, dotata di pannelli oscurati per evitare che la luce solare si rifletta sulle antenne e su altre superfici sui satelliti, riducendone la luminosità. Ogni satellite Starlink lanciato dopo l'agosto 2020, circa 400 satelliti, è dotato di questi pannelli. L'obiettivo di VisorSats è ridurre la luminosità dei satelliti Starlink a magnitudine 7 o più debole. Le osservazioni di quei satelliti che hanno raggiunto la loro orbita finale, tuttavia, indicano che hanno ancora una magnitudine media di 6,5, ha detto Pat Seitzer dell'Università del Michigan durante la sessione della conferenza. Cooper ha detto che SpaceX si impegna a continuare a lavorare con gli astronomi per mitigare l'effetto di Starlink, ma ha anche sottolineato i vantaggi del sistema. "È importante mantenere l'attenzione di questo disturbo dell'astronomia, però nel contesto dell'obiettivo della costellazione che stiamo implementando, che è la connettività a banda larga," ha proseguito. "Questa collaborazione deve continuare," ha aggiunto, perché quelle discussioni sono "ciò che ci sta portando a un modo molto migliore e più efficace di convivere".

Comunque non c'è molto da riposare per SpaceX... il 22 gennaio è prevista un'altra missione Falcon 9, questa volta con dozzine di micro e nano satelliti commerciali e denominata Transporter 1. Tutto questo, ovviamente, senza contare quanto succede a Boca Chica.

Letto: 97 volta/e Ultima modifica Domenica, 24 Gennaio 2021 19:21

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Massimo Martini

Sono appassionato di astronomia e di astronautica fin da quella notte del luglio 1969 quando, a poco più di sei anni, vidi i primi uomini mettere piede sulla Luna. La passione è cresciuta con gli anni e, sebbene non si sia trasformata in attività lavorativa, sono diventato un grande appassionato. Nel 1992, in pieno viaggio di Nozze, sono riuscito a trascinare persino la mia dolce metà al Kennedy Space Center per vedere il lancio del primo italiano nello spazio. Dal 2000 al 2017 ho realizzato e curato il sito astronautica.us che è stato sempre aggiornato ed il più possibile affidabile nelle informazioni. Purtroppo, per motivi personali sono stato costretto a chiudere il sito nel luglio 2017.
Sono stato, assieme a mia moglie, uno dei responsabili delle prime tre edizioni della convention 'AstronautiCON', che hanno visto anche la presenza di illustri ospiti nel campo astronautico. Al momento collaboro saltuariamente con la rivista del settore 'Spazio Magazine', attivamente con il sito aliveuniverse.today ed ho una rubrica fissa astronomica sul magazine locale 'Quello che c'è'.

www.astronautica.us | Questo indirizzo email è protetto dagli spambots. È necessario abilitare JavaScript per vederlo.

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