Questi ipotetici motori manipolano il tessuto dello spazio-tempo, comprimendo ciò che si trova davanti e dilatando ciò che si trova dietro a una cosiddetta “bolla di curvatura”. In "Star Trek", la famosa saga di fantascienza, questa tecnologia consente di viaggiare molte volte più veloci della luce.

Nel 1994, il fisico messicano Miguel Alcubierre pubblicò un articolo innovativo in cui spiegava come potrebbe funzionare un motore a curvatura nella vita reale. Il famoso ""Alcubierre drive", però, richiedeva l'introduzione di una sostanza esotica chiamata energia negativa o, forse, lo sfruttamento dell'energia oscura, la forza misteriosa che sembra causare il espansione accelerata dell’universo. Alcubierre pubblicò la sua idea in Classical and Quantum Gravity. Ora, un nuovo articolo, pubblicato sulla stessa rivista, suggerisce che, dopotutto, un motore a curvatura potrebbe non richiedere energia negativa esotica.

"Questo studio cambia la conversazione sui motori a curvatura", ha detto in una dichiarazione l'autore principale Jared Fuchs, dell'Università dell'Alabama. "Dimostrando un modello unico nel suo genere, abbiamo confermato che i motori a curvatura potrebbero non essere solo fantascienza".

 

Quasi alla velocità della luce

Il modello del team utilizza "una sofisticata combinazione di tecniche gravitazionali tradizionali e nuove per creare una bolla di curvatura in grado di trasportare oggetti ad alta velocità entro i limiti della fisica conosciuta", secondo la dichiarazione.

Il motore proposto non raggiungerebbe una velocità superiore a quella della luce ma ci si potrebbe avvicinare: gli autori fanno riferimento a "velocità elevate ma subluminali".

Il nuovo modello è già stato confermato da altri gruppi di ricerca ma siamo ancora molto lontani dal riuscire a costruire un vero e proprio motore a curvatura. Secondo Fuchs, questo lavoro potrebbe rivelarsi un trampolino di lancio sulla lunga strada del volo interstellare efficiente.
"Anche se non ci stiamo ancora preparando per i viaggi interstellari, questa ricerca annuncia una nuova era di possibilità", ha affermato nella stessa dichiarazione Gianni Martire, amministratore delegato di Applied Physics (AP). "Continuiamo a fare progressi costanti mentre l'umanità si imbarca nell'era del Warp".

Per un approfondimento, una versione gratuita del documento è scaricabile dal server prestampa arXiv.


Un progetto più ampio

Martire, insieme a un altro (per ora) ristretto gruppo di scienziati, è promotore del progetto "Warp Factory", che mette a disposizione un kit di strumenti per aiutare scienziati e ingegneri ad avvicinarsi alla costruzione di un motore a curvatura in stile Star Trek nel mondo reale.

Sul suo sito web, AP ha reso disponibili tutti gli articoli, i documenti, i simulatori e altri software. Il toolkit Warp Factory è disponibile anche direttamente su GitHub.
Secondo Martire, anche se per il momento solo una piccola comunità che si sta dedicando all'argomento, strumenti come questo non solo aiuteranno coloro che già fanno parte del gruppo ma incoraggeranno anche nuove menti ad accettare la sfida di trasformare in realtà i viaggi spaziali in stile fantascientifico.

Tra i componenti principali di Warp Factory che renderanno possibile questa missione c'è un simulatore warp visivo 2D e 3D. Secondo i suoi ideatori, questo strumento può visualizzare “metriche dello spaziotempo e i relativi tensori di stress-energia” in un modo che gli ingegneri possono facilmente interpretare e comprendere. Inoltre, un kit di strumenti software che consente agli utenti di “esplorare le equazioni di campo di Einstein, valutare le condizioni energetiche e calcolare scalari metrici” che sono alla base della fisica dei modelli teorici di guida a curvatura.

"Esplorare i motori a curvatura è un modo divertente per ampliare i limiti delle nostre teorie fisiche e vedere quali soluzioni strane e interessanti potrebbero (o meno) essere possibili nel nostro universo", ha detto Fuchs.

Come incoraggiamento, AP ha anche messo a disposizione delle sovvenzioni.
"APL è orgogliosa di fornire alla comunità scientifica 500.000 dollari in sovvenzioni per la Fase I", spiega l'istituto. “La prima fase è dedicata al raggiungimento di passi incrementali che miglioreranno la nostra comprensione delle bolle di curvatura".

I fisici ora possono generare e perfezionare una serie di progetti di motori a curvatura con pochi clic, permettendoci di far avanzare la scienza a velocità di curvatura”, ha affermato Martire. “Warp Factory funge da galleria del vento virtuale, permettendoci di testare e valutare diversi progetti".
La fantascienza si sta avvicinando sempre di più alla realtà scientifica”, ha aggiunto.