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Dawn perde un'altra rotella...

Andamento della distanza da Cerere durante i cambiamenti di orbita degli ultimi 9 mesi (a sinistra, scala logaritmica) e durante l'ultima orbita (a destra, scala lineare)
Andamento della distanza da Cerere durante i cambiamenti di orbita degli ultimi 9 mesi (a sinistra, scala logaritmica) e durante l'ultima orbita (a destra, scala lineare) Data source: NASA/JPL/Marc Rayman - Processing: M.Di Lorenzo

La sonda non è impazzita, semplicemente è andata in avaria anche la terza "Reaction Wheel" sulle 4 installate; questo non ha impedito di osservare Cerere in opposizione e non compromette la missione, che è ormai a poche settimane dalla sua conclusione.

 Come già raccontato in questo Blog  una decina di giorni fa, Dawn ha ormai raggiunto la sua orbita finale XMO4, un'orbita ellittica a grande distanza rispetto alle precedenti e orientata lungo la congiungente Cerere-Sole, in modo da riprendere il pianeta nano frontalmente illuminato e studiare le caratteristiche di riflettività della sua superficie. Si tratta dell'ultimo cambiamento di orbita, dato che la missione partita nel 2007 è ormai in dirittura d'arrivo e il combustibile a bordo sta per esaurirsi.

 Ebbene, come racconta il "solito" Marc Rayman (capo ingegnere e direttore della missione) nel suo Mission Status, lo scorso 23 Aprile, mentre la sonda si preparava alla cruciale osservazione del cratere Occator da questa nuova prospettiva, una delle due "reaction wheels" superstiti ha smesso di funzionare. Questi dispositivi sono essenzialmente piccoli  volani azionati elettricamente, essenziali per modificare l'orientamento della sonda senza dover utilizzare il prezioso combustibile dei retrorazzi. La storia di queste "rotelle" è stata particolarmente tormentata nella missione Dawn perchè già nel 2010, un anno prima di entrare in orbita attorno all'asteroide Vesta, ci fu il malfunzioinamento della prima di esse, seguito nel 2012 dal guasto della seconda mentre la sonda completava le indagini su questo primo obiettivo. Dawn ha un totale di 4 reaction wheel installate, una in più del necessario; questa "ridondanza" è prevista proprio per far fronte a un eventuale malfunzionamento, ma non certo tre guasti!

PIA21404

Il cratere Erwan nell'emisfero sud di Cerere, ripreso lo scorso agosto da 380 km di altezza (PIA21404) - Image credit: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA - processing: M.Di Lorenzo

 Il malfunzionamento è avvenuto quando la sonda aveva da poco concluso una accensione dei motori della durata di 5 ore, per aggiustarne l'orbita; nel giro di alcune ore, a questa manovra ne sarebbe dovuta seguire un'altra più breve ma questo non è avvenuto poichè la sonda, rilevato il malfunzionamento, è andata automaticamente in "safe mode" ed ha subito attivato i retrorazzi. I tecnici sono venuti a conoscenza del problema solo il 25 Aprile, durante una sessione programmata di comunicazione con la sonda, e dopo la diagnosi hanno riportato la sonda nel suo modo normale di funzionamento sebbene basato sempre sui retrorazzi a idrazina.

 Rayman assicura che la sonda è comunque in condizioni di effettuare le rilevazioni previste e che il problema non comprometterà l'esito della missione. Effettivamente, nei report successivi, egli riferisce come il 29 Aprile, al momento dell'allineamento con Cerere e il Sole, la sonda sia stata in grado di cogliere l'occasione per riprendere immagini e spettri sia nel visibile che in infrarosso mentre passava sulla verticale di Occator, come era stato pianificato. I dati sono stati già trasmessi a Terra e il 2 Maggio Dawn ha raggiunto la minima distanza da Cerere (periastro), passando a 13830 km sopra la sua superficie; adesso la sonda si sta nuovamente allontanando dal pianeta nano e sta raccogliendo ulteriori informazioni sui raggi cosmici, utili per poter calibrare correttamente le misure effettuate a bassa quota.

 La missione primaria di Dawn era stata completata nel Giugno dell'anno scorso ed era stata estesa per altri 12 mesi, consentendo di studiare Cerere per oltre 2 anni consecutivi. A parte i problemi tecnici brillantemente risolti dal team a terra, la sonda ha lavorato oltre le aspettative, fornito preziosi risultati scientifici ed è diventata l'unico oggetto costruito dall'uomo ad aver orbitato attorno a due diversi corpi celesti, se escludiamo alcune missioni lunari.

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Marco Di Lorenzo (DILO)

Sono laureato in Fisica e insegno questa materia nelle scuole superiori; in passato ho lavorato nel campo dei semiconduttori e dei sensori d'immagine. Appassionato di astronautica e astronomia fin da ragazzo, ho continuato a coltivare queste passioni sul web, elaborando e pubblicando numerose immagini insieme al collega Ken Kremer. E naturalmente amo la fantascienza e la fotografia!

Sito web: https://www.facebook.com/marco.lorenzo.58
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2 commenti

  • Link al commento Marco Di Lorenzo (DILO) Giovedì, 18 Maggio 2017 07:24 inviato da Marco Di Lorenzo (DILO)

    Niente de-orbit, si vuole evitare che possa contaminare la superficie di Cerere. Verrà lasciata nella sua orbita attuale, dunque rimarrà ben lontana dal pianeta nano per parecchi decenni almeno...

  • Link al commento spleen Mercoledì, 17 Maggio 2017 09:12 inviato da spleen

    cosa hanno previsto per la fine della missione? Sarà fatta deorbitare, verrà messa in un orbita stabile?

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