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Cassini: incontro non mirato con Pan

Questa vista in colori naturali di Pan, ottenuta combinanco i filtri infrarosso, verde ed ultravioletto, è stata ripresa dalla Narrow Angle Camera a bordo della sonda della NASA Cassini il 7 marzo 2017, durante un incontro non mirato con la luna di Saturno.
Questa vista in colori naturali di Pan, ottenuta combinanco i filtri infrarosso, verde ed ultravioletto, è stata ripresa dalla Narrow Angle Camera a bordo della sonda della NASA Cassini il 7 marzo 2017, durante un incontro non mirato con la luna di Saturno. Crediti: NASA/JPL-Caltech - Processing: Elisabetta Bonora & Marco Faccin / aliveuniverse.today

Questa settimana, mentre era vicino al periasse dell'orbita 264, la sonda della NASA Cassini ha scattato le migliori foto di Pan.

Pan, con un diametro medio di circa 30 chilometri, è una luna pastore dell'anello A di Saturno. Orbita all'interno della divisione Encke e contribuisce a mantenere il vuoto libero da altre particelle ghiacciate.
Il 7 marzo, la Cassini ha avuto l'opportunità di passare a soli 24.572 chilometri dal piccolo satellite durante un cosiddetto "incontro non mirato". Questo si verifica "per caso", quando la traiettoria della sonda incontra fortuitamente l'orbita delle lune con una geometria tale da consentire la raccolta di immagini e dati.

Generalmente questi passaggi sono piuttosto veloci ma in questo caso la Cassini ha potuto puntare Pan per ben due ore, dalle 16:35 alle 18:39.
In questo arco di tempo erano state pianificate 54 immagini con la Narrow Angle Camera (NAC) alcune delle quali, considerata una certa incertezza tempistica ed orbitale, sarebbero potute risultare un buco nell'acqua. Si legge nel diario di missione: "Sono previste cinquantaquattro immagini di Pan, anche se alcune probabilmente perderanno il target". E invece, la NAC ha fatto centro tutte le cinquantaquattro volte!
Qui sotto lo screenshot dal catalogo ufficiale con l'intera sequenza (il primo scatto è quello in basso a destra):

Pan 7 marzo 2017

Anche le foto più ravvicinate sono risultate migliori di ogni aspettativa:
"l'immagine più ravvicinata sarà presa da 24.572 chilometri ed avrà una risoluzione di 147 metri per pixel anche se Pan risulterà probabilmente vicino al bordo della fotocamera NAC".
Ed invece, Pan campeggia perfettamente centrata nel momento del massimo avvicinamento (quarta e quinta riga nello screenshot).
Ecco la piccola luna in due composizioni a colori ottenute assemblando i filtri infrarosso, verde ed ultravioletto.

Pan 7 marzo 2017 (N00277977-79)

Pan ripresa con la NAC della Cassini il 7 marzo 2017 nel momento del massimo avvicinamento.
Crediti: NASA/JPL-Caltech - Processing: Elisabetta Bonora & Marco Faccin / aliveuniverse.today (download)

Pandora 7 marzo 2017 (N00277982-84)

Pan ripresa con la NAC della Cassini il 7 marzo 2017, 25 minuti dopo il massimo avvicinamento.
Crediti: NASA/JPL-Caltech - Processing: Elisabetta Bonora & Marco Faccin / aliveuniverse.today (download)

Pan ha una forma abbastanza curiosa: gli scienziati credono che la sua cresta equatoriale si sia formata raccogliendo materiale dall'anello, proprio come Atlante e la luna "yin-yang" Giapeto.

La Cassini ha appena completato la quattordicesima delle 20 orbite "F-ring" che termineranno il 22 aprile, quando l'ultimo fly-by attorno a Titano rimodellerà la traiettoria della sonda spingendola ad attraversare il vuoto tra il pianeta ed il suo anello più interno.

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Elisabetta Bonora

Sono una image processor e science blogger appassionata di astronomia, spazio, fisica e tecnologia, affascinata fin da bambina dal passato e dal futuro.
In cerca di una nuova occupazione, negli ultimi anni mi sono occupata di digital advertising, web e video analytics.
Dedico il tempo libero alla mia dolcissima bimba Sofia Vega, a questo sito (creato nel 2012 in occasione dello sbarco del rover Curiosity su Marte) ed al processing delle immagini raw scattate dalle sonde e dai rover inviati nel nostro Sistema Solare "per esplorare nuovi mondi, alla ricerca di nuove forme di vita, per arrivare là dove nessuno è mai giunto prima!" ...Ovviamente, è chiaro, sono una fan di Star Trek!

Sito web: https://twitter.com/EliBonora
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