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#marteversario: Opportunity festeggia 13 anni su Marte

Una vista ripresa dalla NavCam nel Sol 4587 (19 dicembre 2016).
Una vista ripresa dalla NavCam nel Sol 4587 (19 dicembre 2016). Crediti: NASA/JPL/Cornell/Ken Kremer/kenkremer.com/Marco Di Lorenzo

Oggi sono stata mattiniera, sono le 5:00 ed il 25 gennaio del 2004 fa, tra un'ora e cinque minuti, il Mars Exploretion Rover Opportunity stava per iniziare la sua missione di 90 sol su Marte. Ora è al sol 4623 ed il piccolo robottino sta per festeggiare il suo tredicesimo anno terrestre sul Pianeta Rosso.

Dopo aver percorso 43,80 chilometri dal giorno dell'atterraggio, il rover si trova ora sul bordo occidentale del grande cratere Endeavour, diretto verso Cape Byron dove c'è una stretta valle che potrebbe essere stata scolpita dall'acqua o da un flusso di detriti nel periodo Noachiano.

Qui sotto l'odometria totale e la route map aggiornata dai Mission Log di Marco Di Lorenzo.

Opportunity - odometria totale

 Opportunity sol 4622 - route map

Uscito dalla Marathon Valley nel mese di ottobre, il rover ha affrontato a dicembre i terreni più impegnativi di tutta la missione ma raggiungere il canalone è l'obiettivo primario della decima estensione del programma. Quando arriverà a destinazione, Opportunity diventerà il primo "geologo" ad entrare in una gola marziana.

La strada è dura: quasi tutta tra i 15 ed i 25 gradi di pendenza in salita e composta da materiale sciolto che la rende franosa ma ogni guida lo avvicina alla meta di quei 15, 20 o 30 metri.
"Opportunity è come un soldato", ha detto Bill Nelson, ingegnere capo dei MER al Jet Propulsion Laboratory (JPL).

Tuttavia, il percorso implica anche altre sfide: anche se l'inclinazione del sole è migliore in questo periodo dell'anno, vista la pendenza, il rover riceve meno energia sui pannelli solari. Ad ovest, poi, c'è il bordo del cratere che oscura ulteriormente il cielo, non solo per la luce ma anche nelle comunicazioni con l'orbiter Mars Odyssey, che passa più basso sull'orizzonte rispetto alle altre sonde, affliggendo il downlink dei dati. Inoltre, bisogna ricordare che Opportunity ha da tempo "problemi di memoria" ed ora sta utilizzando la sola RAM che non consente di conservare i dati per più giorni, dal momento in cui durante la notte l'energia dei pannelli solari viene a mancare e il rover è costretto ad andare in modalità sleep.
Ma, a parte questi piccoli inconvenienti, "il rover si comporta più o meno come quando è atterrato", ha commentato Nelson.

Un'immagine raw della luna Deimos ripresa da Opportunity durante il sol 4612.

Un'immagine raw della luna Deimos ripresa da Opportunity durante il sol 4612
Crediti: NASA/JPL-Caltech/Cornell/USGS/ASU

"Il 2016 è stato un anno di successi", ha aggiunto project manager della missione John Callas.
"Opportunity ha completato la campagna scientifica nella Marathon Valley ed inizia la prossima fase della sua esplorazione. La salute del rover continua ad essere eccellente senza [recenti] cambiamenti nelle prestazioni. Notevole, considerato che pensavamo durasse solo 90 giorni".

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Elisabetta Bonora

Sono una image processor e science blogger appassionata di astronomia, spazio, fisica e tecnologia, affascinata fin da bambina dal passato e dal futuro.
In cerca di una nuova occupazione, negli ultimi anni mi sono occupata di digital advertising, web e video analytics.
Dedico il tempo libero alla mia dolcissima bimba Sofia Vega, a questo sito (creato nel 2012 in occasione dello sbarco del rover Curiosity su Marte) ed al processing delle immagini raw scattate dalle sonde e dai rover inviati nel nostro Sistema Solare "per esplorare nuovi mondi, alla ricerca di nuove forme di vita, per arrivare là dove nessuno è mai giunto prima!" ...Ovviamente, è chiaro, sono una fan di Star Trek!

Sito web: https://twitter.com/EliBonora
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