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NASA: anticipato il lancio di Psyche

Una rappresentazione artistica della sonda Psyche con il nuovo design di pannelli solari.
Una rappresentazione artistica della sonda Psyche con il nuovo design di pannelli solari. Crediti: NASA/JPL-Caltech/Arizona State Univ./Space Systems Loral/Peter Rubin

Il lancio della missione robotica della NASA Psyche, destinata a studiare un asteroide gigante di metallo della fascia principale, è stato anticipato di un anno.

La missione, selezionata tra cinque proposte nell'ambito del programma Discovery, sarebbe dovuta partire nel 2023 per raggiungere il suo target nel 2030. La nuova data, invece, fissa il lancio per il 2022 con l'arrivo previsto per il 2026, quattro anni prima rispetto al piano originale.
"Abbiamo gettato una sfida al team di progettazione, chiedendo se anticipare la data del lancio avrebbe garantito una traiettoria più efficiente per l'asteroide Psyche ed il risultato è stato grande", ha commentato Jim Green, direttore della Planetary Science Division della NASA a Washington. "Questo ci permetterà di organizzare prima i nostri obiettivi scientifici e con un costo ridotto".

"Siamo tutti estremamente eccitati per l'anticipo. Il mondo vedrà questo incredibile oggetto di metallo ancora prima", ha dichiarato Lindy Elkins-Tanton dell'Arizona State University, ricercatrice principale della missione.

La nuova traiettoria è più veloce ed efficiente: elimina la necessità di ricorrere ad un gravity-assist attorno alla Terra e mantiene la sonda più lontana dal Sole, riducendo materiali e costi in termini di protezione termica per la strumentazione.

Psyche è stata costruita dallo Space Systems Loral (SSL) che, per venire in contro alle nuove esigenze, ha ridisegnato il sistema di pannelli solari: da una matrice lineare di quattro elementi su entrambi i lati della navicella, saranno ora potenziati a cinque e posizionati a forma di "x", secondo un design consolidato ed utilizzato per le missioni che richiedono una certa capacità energetica.
"L'aumento dei pannelli solari, garantirà alla sonda la potenza necessaria per una velocità maggiore prevista dalla missione aggiornata", ha spiegato il project manager Steve Scott.

Modello 3D dell'asteroide Psyche

Modello 3D dell'asteroide Psyche
Crediti: Astronomical Institute of the Charles University: Josef ?urech, Vojt?ch Sidorin / CC BY 4.0

L'asteroide che verrà studiato da Psyche è di 210 chilometri di diametro.
A differenza degli altri corpi costituiti per lo più roccia e ghiaccio, questo è una massa di ferro e nichel simile al nucleo della Terra. E gli scienziati si chiedono se non fosse proprio questa la sua origine ed appartenesse ad un pianeta grande quanto Marte, spogliato degli strati rocciosi più esterni.

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Elisabetta Bonora

Sono una image processor e science blogger appassionata di astronomia, spazio, fisica e tecnologia, affascinata fin da bambina dal passato e dal futuro.
In cerca di una nuova occupazione, negli ultimi anni mi sono occupata di digital advertising, web e video analytics.
Dedico il tempo libero alla mia dolcissima bimba Sofia Vega, a questo sito (creato nel 2012 in occasione dello sbarco del rover Curiosity su Marte) ed al processing delle immagini raw scattate dalle sonde e dai rover inviati nel nostro Sistema Solare "per esplorare nuovi mondi, alla ricerca di nuove forme di vita, per arrivare là dove nessuno è mai giunto prima!" ...Ovviamente, è chiaro, sono una fan di Star Trek!

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