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Proba-3: i mini-satelliti ESA che oscureranno il Sole

I due mini-satelliti Proba-3 in formazione per oscurare il Sole e studiare la corona.
I due mini-satelliti Proba-3 in formazione per oscurare il Sole e studiare la corona. Copyright ESA–D. Galeno

Nel 2019, l'Agenzia Spaziale ESA lancerà la missione Proba-3, un coppia di mini-satelliti che studierà la corona solare oscurando artificialmente il Sole. L'idea è quella di riprodurre eclissi a volontà per osservare i fenomeni che interessano la superficie della nostra stella.

Ad ogni orbita, uno dei due satelliti, l'occulter, volerà 150 metri più avanti dell'altro, il coronagraph, creando un'eclissi artificiale che durerà diverse ore, molto di più rispetto al fenomeno naturale.

"Abbiamo due strumenti scientifici a bordo. Il payload primario è ASPIICS [Association of Spacecraft for Polarimetry and Imaging of the Corona of the Sun] un coronografo per osservare la corona nella luce visibile, mentre il radiometro DARA [Digital Absolute RAdiometer] misurerà l’irradianza solare totale, un parametro su cui c'è ancora qualche incertezza", ha spiegato Damien Galano, payload manager di Proba-3.

Volare in perfetta formazione sarà ovviamente un requisito fondamentale per le operazioni ed i due mini-satelliti dovranno trasformarsi in un unico strumento di precisione.

"La corona è un milione di volte più debole del Sole stesso, tanto che la luce del disco solare deve essere bloccata per poterla vedere", ha detto Galano.
Per lavorare al meglio, i satelliti Proba-3 dovranno affrontare il fenomeno della diffrazione, cioè il problema della luce che si riverserà comunque all'interno del cono d'ombra creato dall'occulter.
Per ridurre l'effetto, ASPIICS ha all'interno un disco secondario ed, inoltre, potrà essere variata la distanza tra occulter e coronagraph portando quest'ultimo più all'interno del cono d'ombra. Una tecnica che potrà essere utilizzata in futuro anche per lo studio di esopianeti:
"Sarebbe una sfida simile, con la differenza che la stella in questione sarebbe una sorgente puntiforme invece che una sorgente estesa come il nostro Sole".

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Elisabetta Bonora

Sono una image processor e science blogger appassionata di astronomia, spazio, fisica e tecnologia, affascinata fin da bambina dal passato e dal futuro.
In cerca di una nuova occupazione, negli ultimi anni mi sono occupata di digital advertising, web e video analytics.
Dedico il tempo libero alla mia dolcissima bimba Sofia Vega, a questo sito (creato nel 2012 in occasione dello sbarco del rover Curiosity su Marte) ed al processing delle immagini raw scattate dalle sonde e dai rover inviati nel nostro Sistema Solare "per esplorare nuovi mondi, alla ricerca di nuove forme di vita, per arrivare là dove nessuno è mai giunto prima!" ...Ovviamente, è chiaro, sono una fan di Star Trek!

Sito web: https://twitter.com/EliBonora
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