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Spitzer entra in una nuova fase

Spitzer entra in una nuova fase
Crediti: NASA/JPL-Caltech

Il telescopio spaziale della NASA Spitzer, che sta operando da oltre 13 anni, ha recentemente ottenuto un'estensione della missione di due anni e mezzo. La prossima fase si chiamerà "Beyond".

"Spitzer sta operando ben oltre i limiti che furono fissati all'inizio della missione", ha detto il project scientist del JPL Michael Werner.
"Non abbiamo mai immaginato che funzionasse ancora 13 anni dopo il lancio e gli scienziati stanno facendo scoperte scientifiche in aree che non avremmo mai pensato di esplorare".

Durante la prossima fase, che inizierà l'1 ottobre, Spitzer studierà una vasta gamma di argomenti di astronomia e cosmologia, così come corpi planetari dentro e fuori del nostro Sistema Solare.
Ai target si aggiungeranno anche una serie di oggetti originariamente non contemplati dalla missione, come le galassie dell'universo primordiale, il buco nero al centro della Via Lattea e gli esopianeti, per i quali Spitzer diventerà un bene prezioso. Il suo sistema di puntamento stellare ("star-targeting") estremamente preciso, la sua capacità di controllare modifiche indesiderate di temperatura, il suo ambiente stabile e la capacità di osservare le stelle per lunghi periodi di tempo lo renderanno uno strumento molto importante nella ricerca di altri mondi. La sua fotocamera Infrared Array Camera (IRAC) è già stata utilizzata con il metodo del transito, per cercare quei cali di luminosità nelle stelle che potrebbero indicare la presenza di un pianeta extrasolare. Spitzer potrà utilizzare anche un'altra tecnica chiamata microlensing, pur non essendo stato progettato per questo scopo. Quando una stella passa davanti ad un'altra, la gravità della prima può agire come una lente rendendo più nitida la luce della stella distante. In questa luminosità potrebbe esserci il segnale della presenza di un pianeta in orbita attorno alla stella in primo piano.

A causa della traiettoria (vedi immagine in apertura) e dell'età del veicolo spaziale, i prossimi anni impegneranno il team in una serie di nuove sfide ingegneristiche.

Spitzer segue la Terra nel suo viaggio attorno al Sole ma muovendosi più lentamente, tanto che la distanza tra il telescopio spaziale ed il nostro pianeta aumenta nel tempo. Per comunicare in queste condizioni, il telescopio deve puntare la sua antenna con angolazioni maggiori verso il Sole, sperimentando temperature sempre più elevate. Ma, allo stesso tempo, i pannelli solari guarderanno lontano dalla nostra stella e riceveranno sempre meno energia.
"Il bilanciamento di questi problemi su un veicolo spaziale sensibile al calore sarà una danza delicata ma i tecnici sono al lavoro per affrontare la fase Beyond", ha detto Mark Effertz, capo ingegnere della navicella presso la Lockheed Martin Space Systems Company.

La missione era già stata reinventata nel 2009, entrando nella cosiddetta fase "Warm" quando si esaurì il liquido refrigerante utilizzato per la strumentazione scientifica. Da allora, l'Infrared Spectrograph ed il Multiband Imaging Photometer smisero di funzionare ma le altre due fotocamere della suite IRAC erano ancora operative.
La nuova fase Beyond durerà fino alla messa in servizio del James Webb Space Telescope, il cui lancio è attualmente previsto per ottobre 2018.

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Elisabetta Bonora

Sono una image processor e science blogger appassionata di astronomia, spazio, fisica e tecnologia, affascinata fin da bambina dal passato e dal futuro.
Dal 2009 elaboro le immagini raw delle missioni spaziali insieme a Marco Faccin ed ho creato questo blog ad agosto 2012, in occasione dello sbarco del rover Curiosity su Marte.
Per lavoro mi occupo di digital advertising, web e video analytics presso Shiny (SV – Italia) ma passo la maggior parte del tempo libero su questo sito e tra i cataloghi delle foto scattate dalle sonde e dai rover inviati nel nostro Sistema Solare "per esplorare nuovi mondi, alla ricerca di nuove forme di vita, per arrivare là dove nessuno è mai giunto prima!" ...Ovviamente, è chiaro, sono una fan di Star Trek!

Sito web: https://twitter.com/EliBonora
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